Arrestaties op eiland Sint Maarten

ROTTERDAM, 18 OKT. Voormalige gezaghebber Ralph Richardson van het Antilliaanse eiland Sint Maarten en directeur Frank Arnell van de luchthaven zijn zaterdag gearresteerd op verdenking van oplichting en medeplichtigheid aan mafia-praktijken. Ze zijn in voorlopige hechtenis genomen en overgebracht naar de gevangenis Koraalspecht op Curaçao.

De arrestaties maken deel uit van een justitieel onderzoek naar betalingen van smeergeld en fraude met overheidsgeld in verband met plannen voor uitbreiding van de luchthaven Prinses Juliana op Sint Maarten en een groot havenproject. De plannen zijn nooit uitgevoerd.

Arnell was in 1989 in opdracht van het bestuur van de luchthaven een lening van 35 miljoen dollar aangegegaan met de Italiaanse bank ICLE. Van dat bedrag werd 13,5 miljoen dollar betaald aan Italiaanse aannemers, die daar nooit enige tegenprestatie voor hebben geleverd.

Justitie op Sint Maarten heeft de laatste drie maanden met hulp van Nederland een grootscheeps onderzoek uitgevoerd, waarbij meer dan 30 personen werden gehoord en een groot aantal huiszoeken zijn verricht. Bij het onderzoek werd samengewerkt met de Italiaanse politie, in het kader van het onderzoek naar mafiapraktijken. Zowel op Sint Maarten als in Italië is een groot aantal dossiers in beslaggenomen. Volgens de officier van justitie op Sint Maarten, mr. D. Priar, zijn meer arrestaties te verwachten en zijn er nu al voldoende aanwijzingen om Richardson en Arnell voor de rechter te brengen.

De twee worden verdacht van valsheid in geschrifte, oplichting, meineed en “deelname aan een organisatie die tot doel heeft misdrijven te plegen”.

Andere verdachten die in de zaak van de luchthaven en rol hebben gespeeld, zijn de vroegere politiek leider van de Democratische Partij (DP) Claude Wathey en diens zoon, Al Wathey. Claude Wathey maakte tot vorig jaar augustus als gedputeerde deel uit van het eilandbestuur. Hij was ruim 40 jaar lang de invloedrijkste politicus op Sint Maarten omdat de DP veruit de grootste partij was. Onder zijn verantwoordelijkheid werden in 1989 de opdrachten voor uitbreiding van de luchthaven verleend.