Amerikanen jagen op nieuwe golfzege

ROTTERDAM, 15 OKT. De Amerikaanse golfers Fred Couples, Payne Stewart en John Daly gaan aanstaand weekeinde, drie weken na de overwinning van de Verenigde Staten in de Ryder Cup, op jacht naar een tweede Amerikaanse zege. Het drietal versloeg gisteren op de eerste dag van de Dunhill Cup in het Schotse St. Andrews tegenstander Wales eenvoudig met 3-0. Couples won met een ronde van 71 van Ian Woosnam die een slag meer nodig had.

Drie van de andere favorieten lieten zich verrassen door outsiders. Gastheer Schotland verloor met 2-1 van onbekende grootheden uit Paraguay, Zimbabwe (met Nick Price) ging met 3-0 ten onder tegen Ierland en Canada (met zeges van Zokol en Rutledge) versloeg het sterker geachte Australië met 2-1. De verliezers zijn nog niet uitgeschakeld. De zestien deelnemende landen spelen in vier poules van vier. De groepswinnaars treffen elkaar zondag in de halve eindstrijd en de finale. Het prijzengeld is bijna drie miljoen gulden, met bijna drie ton voor ieder lid van het winnende team. Landenwedstrijden zoals de Dunhill Cup (zestien drietallen, gespeeld sinds 1985) en de World Team Cup (32 tweetallen, gespeeld sinds 1953, dit jaar van 11 tot 14 november in Florida) ontberen nog de status van de Ryder Cup, maar worden langzamerhand wel serieus genomen. Vrijwel alle topspelers zijn er, al ontbreken wel Greg Norman en Seve Ballesteros.

Engeland verdedigt zijn titel uit 1992 met de nummer één van de wereld, Nick Faldo. Het Engelse team is dit keer gekozen met hulp van de ranglijst die is gebaseerd op het prijzengeld dat de spelers in het afgelopen seizoen verdienden. De leden van het winnende team van vorig jaar, Steven Richardson, Jamie Spence en David Gilford, stonden niet hoog genoeg. Faldo, Peter Baker and Mark James wel. Zij wonnen gisteren met 3-0 van Mexico.

De belangrijkste attractie van het sterke Amerika is John Daly. Daly, getooid met de bijnaam wild thing en gezegend met de hardste en verste afslag vanaf de tee, is voor de eerste keer neergestreken op de achttien holes van de legendarische, meer dan tweehonderd jaar oude baan van St. Andrews, de bakermat van de sport. Een tweegevecht tussen kracht en traditie, zo voorspellen de kenners. “Madonna ontmoet Moeder Teresa”, schreef The Guardian. Zoals het past bij zijn imago van bekeerde dronkaard, arriveerde Daly pas een dag voor de wedstrijd in Schotland, terwijl zijn twee teamgenoten al dagen oefenden op de relatief korte, maar verraderlijke baan.

De greens (het kort geknipte grasveld) van ten minste vier, mogelijk vijf van de achttien holes met een par vier (een gemiddeld aantal slagen dat topspelers voor die hole nodig hebben), liggen binnen bereik van de afslag van Daly. De greens van de par-vijf-holes zou hij in twee slagen moeten kunnen bereiken. The Old Course zal zich, in de Britse beeldspraak, tegen het brute geweld van Daly verdedigen met wind en valstrikken. De Amerikaan ontmoet the burns, de kleine stroken rulle grond die kris-kras over de baan lopen, irritant aflopende, enorme greens, talloze verborgen bunkers en stormen die vrijwel altijd van zee landinwaarts over de baan blazen.

Zoals gebruikelijk werd Daly gisteren in zijn match tegen Mark Mouland gevolgd door een grote schare toeschouwers. Hij scoorde drie birdies, eindigde op 72, precies par, maar won met vijf slagen van zijn tegenstander. Hij liet zich niet van de wijs brengen door de eigenaardigheden van St. Andrews, maar steeg evenmin tot grote hoogte. Het baanrecord van 62 (van Curtis Strange) bleef onaantastbaar ver weg.

De populaire Amerikaan beschermde zijn handen tegen de koude wind met een soort bokshandschoenen en tooide hij zich met een grote, witte, wollen hoed. “De fans waren een stuk minder luidruchtig dan thuis”, zei Daly na afloop. “Ze applaudiseren wanneer daar aanleiding toe is. Dat is aardig. In de Verenigde Staten willen de fans nog wel eens wat chaos veroorzaken. Ik vind het allebei wel leuk.” De Amerikanen spelen vandaag tegen Paraguay en morgen tegen Schotland. Nederland doet niet mee omdat het team in april in Taiwan niet bij de beste acht in het kwalificatie-toernooi geëindigd.