Telefoonfirma Bell Atlantic en kabeltelevisiebedrijf TCI fuseren

PAG.21 ANALYSE

NEW YORK, 14 OKT. Telefoonmaatschappij Bell Atlantic wil kabeltelevisiebedrijf Tele-Communications Inc. (TCI) overnemen voor ongeveer 21 miljard dollar (38 miljard gulden). Worden daarbij de schulden van TCI en Liberty Media, dat met TCI fuseert, opgeteld, dan beloopt de transactie ongeveer 32 miljard dollar.

Door de bundeling ontstaat een nieuw Bell Atlantic dat zowel interactieve tv, telefoon en data kan leveren in de VS. Volgens Raymond Smith (Bell Atlantic) en John Malone (TCI) is het mogelijk dat al in 1995 de gebundelde technieken de huiskamers bereiken. Zij spraken gisteren over hun combinatie als “het perfecte huwelijk voor het informatietijdperk”.

Bell Atlantic had vorig jaar een omzet van ongeveer 13 miljard dollar, TCI van ruim 3,5 miljard dollar. Met gezamenlijke activa van 60 miljard dollar is het in grootte de zesde Amerikaanse onderneming. TCI, de grootste kabelexploitant ter wereld, heeft in eigen land 10 miljoen abonnees, iets meer dan een vijfde van alle Amerikaanse kabelabonnees. Het bedrijf heeft ook belangen in kabelexploitanten in het Verenigd Koninkrijk, Scandinavië, Israël, Ierland en Nieuw-Zeeland.

Bell Atlantic is een van de zeven regionale telefoonmaatschappijen in de VS. Ze heeft een monopolie op plaatselijke verbindingen in de staten New Jersey, Pennsylvania, Delaware, Maryland, West-Virginia, Virginia en Washington. Het bedrijf uit Philadelphia is een van de zeven Baby Bells die ontstonden toen de federale overheid in 1984 telefoongigant AT&T ("Ma Bell') na een anti-trustzaak opsplitste. Bell Atlantic heeft belangen in verschillende buitenlandse telecommunicatiebedrijven, waarvan de belangrijkste Telecom Corporation of New Zealand is.

In de nieuwe onderneming blijft Raymond Smith chairman en chief executive officer van het bedrijf, Malone wordt vice-chairman en director. Malone en zijn "stille' TCI-partner Bob Magness krijgen samen volgens Malone “niet meer dan ongeveer 4 procent” van de aandelen in het nieuwe Bell Atlantic.

De topmannen van Bell Atlantic en TCI, Smith en Malone, spraken gisterochtend van het scheppen van een “digitaal platform” voor het doorgeven van informatie en amusement. “Bell Atlantic, TCI en Liberty Media combineren kabelsystemen, telefoon- en mobiele communicatienetwerken, in de VS en overzee, met baanbrekende videoprogrammatuur en nieuwe interactieve multimediatechnologie”, zei Smith. “Dit is een markt die zich de komende jaren explosief zal ontwikkelen.” Volgens Smith heeft nu de ontwikkeling van één standaard voor de digitale doorgifte van allerlei signalen de hoogste prioriteit. Nu zijn diverse kabel-tv- en telefoonmaatschappijen nog bezig met verschillende technieken. “Wij zullen de wereldleider worden”, aldus Malone. “De standaard die wij ontwikkelen zal aangemeen aanvaard worden.”

Analisten verwachten nu dat een stroom van samenwerkingsverbanden, fusies en overnames in de mediasector op gang zal komen. De aandelen van potentiële doelen als Comcast, Adelphia Comm. en CableVision profiteerden van de opwinding. Ook deden geruchten de ronde dat mediagigant Time Warner nog voor het einde van het jaar een grote overname zal doen.

Bell Atlantic financiert de overname door nieuwe aandelen uit te geven. Volgens woordvoerders zal eerst de fusie tussen TCI en Liberty worden uitgevoerd, begin 1994, waarna de bundeling van TCI en Bell Atlantic eind 1995 rond kan zijn.

De totstandkoming van de nieuwe onderneming is afhankelijk van federale goedkeuring door de Federal Communications Commission FCC. Dat geldt ook voor de vorige week al aangekondigde fusie van TCI en Liberty Media. “Als de FCC bezwaren heeft tegen de fusie van Liberty en TCI, zullen dat ongeveer dezelfde zijn als die tegen TCI en Bell Atlantic”, zei Malone.

Liberty Media is een produktiemaatschappij die belangen heeft in televisiezenders. Het bedrijf heeft bovendien 22,2 procent in QVC, een postorderbedrijf dat zijn waren slijt via de televisie. Malone heeft 20 procent van de Liberty-aandelen. De fusie van Liberty en TCI, waarmee een bedrag van 3,5 miljard dollar is gemoeid, werd tot vandaag gezien als onderdeel van de strijd om de overname van Paramount Communications. Malone ontkende gisteren dat die strijd een rol speelt bij de fusie tussen TCI en Bell Atlantic.

Malone zei te verwachten dat "Washington' de reus die ontstaat door de fusie met scepsis ontvangt. “Maar als ze verder kijken, zullen ze zien hoe belangrijk deze stap is voor de superhighway in de volgende eeuw.” Over deze elektronische "supersnelweg' heeft vice-president Al Gore het vorig jaar uitgebreid gehad. De praktijk is echter dat overheidsregulering in de VS de aanleg ervan nu nog tegenhoudt. Zo moet Bell Atlantic bijvoorbeeld ontheffing vragen voor het doorgeven van signalen per satelliet als het straks samen met TCI buiten zijn eigen telefoonregio wil opereren.

Bell-directeur Information-services Stuart Johnson voorspelde dat Bell Atlantic door de band met kabelgigant TCI nu ook in andere regio's met de Baby Bells kan gaan concurreren. “Het vereist aanpassing van de regulering voor telefoonmaatschappijen in de VS”, aldus Johnson. Ook is daarvoor uitbreiding nodig van het glasvezelnet van Bell en ontwikkeling van universeel bruikbare kabelkastjes voor de huiskamer.

Smith zei desgevraagd niet te geloven dat Amerikanen door de toename van thuis verkrijgbare informatie zullen veranderen in zombies of passieve buismuizen. “De nieuwe mogelijkheden geven iedereen meer keuzevrijheid. Computers in het onderwijs zijn toch ook een vooruitgang? En wat denkt u van thuiswerken? Denk eens aan al die forensen die twee uur of langer per dag naar hun voorruit kijken!”

Malone voegde daaraan toe dat hij denkt dat op individuën toegesneden keuzemogelijkheden mensen verantwoordelijker maakt. “De echte buismuis is iemand die thuiszit en weinig keus heeft”, aldus Malone.

Atlantic Bell toonde na afloop van de persconferentie wat over een paar jaar allemaal mogelijk is voor gewone televisiekijkers. Als de tv aangaat, zal er keus zijn uit vijfhonderd televisiekanalen, de mogelijkheid met de computer te werken, en computergegevens uit te wisselen of interactieve tv te gebruiken.

    • Lucas Ligtenberg