"Electronische snelweg' leidt tot fusiekoorts

NEW YORK, 14 OKT. Eerder dit jaar heeft een federale rechter bepaald dat de regionale telefoonmaatschappijen in de Verenigde Staten ook in de kabelexploitatie actief mogen worden. Dat leek het sein tot een gevecht tussen kabel en telefoon om de gunsten van de consument. Maar toen telefoonmaatschappij US West in mei een belang van 2,5 miljard dollar nam in mediagigant Time Warner realiseerde men zich dat het ook anders kan.

If you can't beat them, join them. Vandaar dat sinds de bekendmaking van kabelexploitant Viacom en amusementsconcern Paramount Communications om samen te gaan een ware fusiekoortsepidemie is uitgebroken. QVC bracht een veel hoger, vijandig tegenbod uit op Paramount dat onmogelijk kon worden genegeerd. Achter de beide kemphanen hebben zich inmiddels diverse geldschieters geschaard. Alles wat in de VS met kabel en amusement te maken heeft, heeft nu een plaats gekregen achter Viacom of QVC.

Gisteren kondigden Bell Atlantic en TCI/Liberty Media aan te willen samengaan. Een topmanager van Bell Atlantic gaf toe dat het bedrijf in gesprek is geweest met diverse partners voor het zover kwam. Geruchten gingen al dat Viacom ook had gesproken met Bell Atlantic en dat lijkt nu bevestigd. De voorbereiding voor de huidige overname nam slechts enkele weken in beslag, wat erop wijst dat links en rechts enorm veel potentiële fusiepartners in gesprek zijn.

Een centrale rol daarbij speelt het feit dat de "electronic superhighway' snel dichterbij komt. Het asfalteren ervan is al begonnen. De weggebruikers van straks willen zich er van verzekeren dat ze helemaal klaar zijn als de race begint. Een kabelexploitant heeft de geavanceerde schakelmogelijkheden van een telefoonmaatschappij nodig, de telefoonmaatschappij mist de ervaring met beeldzendmogelijkheden en zoekt daarom een partner. Daarbij komt dan als derde element de "software', dat wil in dit geval zeggen: de programma's die straks al die huiskamers moeten bezighouden.

Daarom is Paramount zo'n aantrekkelijk overnamedoel. Niet alleen heeft het een indrukwekkende filmcatalogus, het concern is ook eigenaar van twee bekende Newyorkse sportclubs: de Rangers (ijshockey) en de Nicks (basketbal). Bovendien exploiteert het Madison Square Garden, een van de bekendste podia voor muziek èn sport ter wereld. Met al dat materiaal zijn wekelijks al vele zenders te vullen.

De aankondiging van het samengaan van Bell Atlantic en TCI heeft nu ook de markten wakker geschud. Als de grootste kabelexploitant en een van de meest sophisticated Baby Bells samengaan, komt die "superhighway' nu wel heel snel dichterbij. Vandaar dat niet alleen de aandelen van kabelexploitanten en telefoonmaatschappijen in beweging waren maar bijvoorbeeld ook de aandelen Disney gisteren begonnen te stijgen. Dat komt ook doordat Disney toevallig twee weken geleden zijn relatie met Viacom verbrak en in zee ging met Liberty Media.

John Malone van TCI zei gisteren over de consequenties van de overname door Bell Atlantic voor het Paramount-bod dat dat geen belangrijke rol speelde. Intussen heeft Malone echter wel zijn positie ten opzichte van QVC versterkt door TCI produktiemaatschappij Liberty in zijn geheel te laten overnemen. Liberty heeft in de praktijk, samen met Comcast en Arrow, een beslissend belang in QVC. John Malone heeft een meerderheidsbelang in Liberty.

QVC was intussen nog steeds bezig zijn positie in de overnamestrijd om Paramount te versterken. Het is volgens de geruchten zeer vergevorderd in zijn gesprekken met BellSouth, een andere regionale telefoonmaatschappij. Malone wist wel van die gesprekken, QVC-topman Diller had geen weet van toenadering tussen Bell Atlantic en TCI/Liberty. Diller kan nu wel ophouden met BellSouth. Een dergelijke verbintenis zou tot gevolg hebben dat twee Baby Bells een partnerschap hebben. Voor Bell Atlantic is dat door het samengaan met TCI, voor QVC is dat met BellSouth.

De TCI/Liberty-fusie was volgens Malone een aanloop tot de overeenkomst met Bell Atlantic. Het was natuurlijk een eis van Raymond Smith dat QVC stevig onder de duim werd gehouden en Malone zoveel mogelijk controle zou hebben. Betekent dat dat het nieuwe Bell Atlantic misschien het bieden van zijn toekomstige halfdochter QVC overneemt?