Zeilrace eist leven schipper

ROTTERDAM, 5 OKT. De storm die vorige week de vloot Whitbread-zeiljachten een mast, een roer en vele zeilen kostte, heeft ook zware schade aangericht onder de deelnemers van de minitransat. De Nederlandse favoriet Hans Bouscholte brak vijf uur na de start vanuit de Franse havenstad Brest zijn mast en was als een van de eerste zeilers gedwongen naar de haven terug te keren.

De veertien Whitbread-schepen zijn achttien tot 25 meter lang. De 61 deelnemers aan de minitransat steken in hun eentje in boten met een lengte van maximaal 6,5 meter de Atlantische Oceaan over. Ze zouden vanuit Brest via Madeira naar Sint-Maarten zeilen. Maar twee dagen na de start op woensdag moest de organisatie de eerste etappe annuleren. Het waaide zo hard, dat in de eerste 24 uur al zes boten hun mast verloren. Op donderdag en vrijdag zonken zeven schepen. Zes zeilers zijn door vrachtschepen opgepikt. De Franse zeiler Pascal Leys is verdronken. Zijn boot en reddingvlot zijn gisteren verlaten aangetroffen voor de Noordspaanse kust.

“De weersverwachting had windkracht zeven tot acht voorspeld. Het werd direct na de start nog veel slechter”, vertelt Bouscholte per telefoon vanuit Brest. “Ik was als eerste de haven uit, maar mijn mast brak. Gelukkig voeren er nog boten van de organisatie mee. Zij vonden me nadat ik een vuurpijl had afgestoken. De dagen daarna was het geen wedstrijd meer, maar een kwestie van overleven. Vanaf vrijdagmiddag zonden alle radiostations berichten uit dat de etappe was geannuleerd en de deelnemers beschutting moesten zoeken.”

De twee-jaarlijkse minitransat is een van de belangrijkste zeilwedstrijden in Frankrijk, waar topzeilers dezelfde status hebben als de spelers van het Franse nationale voetbalelftal. De 30-jarige Bouscholte, die vijf jaar geleden naar Frankrijk vertrok om er een professionele zeilcarrière op te bouwen, geldt als favoriet voor de eindzege. Hij had vorige week voor 40.000 toeschouwers de proloog, een opwarmertje van dertig mijl voor de kust, met ruime voorsprong gewonnen.

Hans Bouscholte was goed bevriend met de verdronken Franse zeiler. “Je gaat je toch afvragen waar je mee bezig bent”, zo merkte hij de afgelopen dagen, toen hij in Brest de organisatie hielp met het speuren naar schepen op de satellietfoto's. “Je weet dat je een risico neemt. Maar een vriend verliezen is niet eenvoudig. De race heeft nu veel negatieve publicitiet gekregen in Frankrijk. In de vorige race, twee jaar geleden, zijn er ook al twee zeilers omgekomen.”

Bouscholte zal de wedstrijd wel zeilen. “Ik kan hem winnen. Ik heb een nieuwe mast. Ik mag mijn sponsors niet teleurstellen. Maar ik vaar hem niet meer met plezier. Misschien komt dat later wel weer, als ik het verwerkt heb.” De organisatie heeft besloten de race te beperken tot één etappe, van Madeira naar Sint-Maarten, en wacht nog op toestemming van de Franse affaires maritimes, die uiterlijk donderdag besluiten of de wedstrijd doorgang mag vinden.

De kleine bootjes, met een mast van 14 meter en een grootzeil van 28 meter, zijn ware race-monsters. Ze bereiken snelheden van meer dan 25 mijl per uur, dat is bijna 45 kilometer per uur. Bouscholte heeft het budget, ongeveer 350.000 gulden, bij elkaar gekregen dankzij een Nederlandse sponsor, Dyflex, en steun van de Franse gemeente Wasquehal, waar hij in dienst is als sportmedwerker.

In de Whitbread-zeilrace om de wereld heeft de New Zealand Endeavour de leiding in de eerste etappe. Tien dagen na de start in Southampton heeft zijn maxi een voorsprong van twintig zeemijlen op de kleinere zestigvoeter Tokio. De onderlinge verschillen zijn miniem. De vloot is de Canarische eilanden al gepasseerd. De koplopers hebben zich gesplitst in twee groepjes met in het westen de NZ Endeavour, Tokio, Galicia en Yamaha en in het oosten Winston, Intrum Justitia, Merit Cup en La Poste. Statistisch gezien hebben de westelijke schepen meer kans op een snelle passage van de doldrum, het windstille gebied bij de evenaar.

De eerste Nederlander, Bouwe Bekking op de Amerikaanse Winston, ligt vierde. Op zicht-afstand gevolgd door de Intrum Justitia met Marcel van Triest. De Brooksfield met Peter Tans ligt tiende, omdat het schip moest uitwijken naar een haven. De Odessa uit de Oekraïne is een week na de rest van de deelnemers eveneens uit Southampton vertrokken. De boot arriveerde te laat om op tijd aan de race te kunnen beginnen en moest afgelopen week eerst gemeten en gewogen worden om te beoordelen of het ontwerp voldeed aan de reglementen. De Spaanse maxi Fortuna, die binnen een dag de achterste mast had verloren, heeft de wedstrijd gestaakt.

    • Remmelt Otten