Transatlantisch kwartetten zit er op

ROTTERDAM, 2 OKT. Lufthansa is een stap verder in haar streven de wereld te veroveren. De Duitse luchtvaartmaatschappij, die in het verleden vooral als log en behoudend te boek stond, is de afgelopen jaren een aggresieve koers ingeslagen. Onder druk van de toenemende internationale concurrentie in de luchtvaart kwam de Lufthansa-top tot het inzicht dat ook de grootste luchtvaartmaatschappij van Duitsland alleen niet in staat is te overleven.

Lufthansa raakte de afgelopen twee jaar dieper dan alle concurrenten in de rode cijfers. Over 1991 bedroeg het verlies 331 miljoen Duitse mark. De eerste helft van 1992 was het resultaat 550 miljoen mark negatief. Om weer in de zwarte cijfers te komen, is de maatschappij gestart met een drastisch saneringsplan. Dit jaar maakte Lufthansa bekend dat in twee jaar tijd 8.000 van de 61.000 werknemers moeten afvloeien.

Even belangrijk echter is het verkrijgen van de juiste schaalgrootte op de wereldmarkt. Tot grote ergenis van de Duitsers slaagden Europese concurrenten als Air France, British Airways, KLM, Swissair en SAS er de afgelopen jaren in om via samenwerkingsverbanden met Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen toegang te krijgen tot de VS. Pogingen van Lufthansa liepen steeds op niets uit, terwijl het concern op de eigen thuismarkt steeds meer "transatlantische' concurrentie kreeg, onder andere van Delta Airlines dat de verbinding van het ter ziele gegane Pan Am op Frankfurt overnam. Vorig jaar leek een overname van de zwaar verliesgevende maatschappij Continental Airlines binnen handbereik, maar Lufthansa durfde de zaak uiteindelijk toch niet aan. Een beslissing die achteraf juist is gebleken, omdat het nieuwe luchtvaartverdrag tussen Duitsland en de VS Lufthansa nu in staat heeft gesteld om een betere partner uit te zoeken. Weliswaar lijdt ook United Airlines verlies, maar de maatschappij behoort qua omzet tot de grootste twee van de VS. Door de lijnennetten te combineren kunnen United en Lufthansa meer klanten van dienst zijn, terwijl beide maatschappijen de kosten zien dalen.

Nu de Amerikaanse markt lijkt te zijn afgedekt, kan Lufthansa haar aandacht weer op de Europese concurrenten richten. Lufthansa's streven om de grootste luchtvaartmaatschappij van Europa te worden, kreeg dit jaar een gevoelige knauw door de aankondiging van de fusie tussen KLM, SAS, Swissair en Austrian Airlines. Lufthansa, dat zegt zelf niets te voelen voor fusies maar wil groeien via strategische allianties, probeerde daarop een stok in het wiel te steken door Austrian Airlines te benaderen voor verregaande samenwerking.

Een definitieve reactie van de Oostenrijkse maatschappij is tot nu toe uitgebleven. Voorlopig wil Australian Airlines blijven participeren in Alcazar, de naam waaronder de besprekingen over de mega-fusie gevoerd worden. Tegelijkertijd laten de Oostenrijkers echter steeds weten het aanbod van Lufthansa zeer serieus te nemen. Hoe serieus, zal de komende weken blijken als ook Alcazar spijkers met koppen wil slaan.