Kwaad komt los in de beminnelijke bokser

ROTTERDAM, 1 OKT. Frank Bruno, de beminnelijke Engelse zwaargewicht bokser, liet deze week een deel van zijn doorgaans charmante optreden achterwege. Bruno beschimpte zijn tegenstander Lennox Lewis met wie hij vannacht in een ring om de wereldtitel strijdt. Lewis, met zijn 28 jaar drie jaar jonger dan Bruno, is kampioen van de WBC, een van de drie grote wereldorganisaties. Hij maakte het kwaad in zijn uitdager los door vast te stellen dat Bruno wel tweemaal had getracht om kampioen te worden, maar het nooit was geweest.

Bruno heeft in de tien jaar dat hij bokst een vrolijk imago gekweekt. “Maar ik heb kennelijk het beest in hem losgemaakt”, oordeelde Lewis deze week. Bruno op zijn beurt sprak van laster, toen hij de uitdrukking "Uncle Tom' hoorde. Lewis zou Bruno spottend deze bijnaam hebben gegeven. "De hut van Oom Tom', beschreef halverwege de vorige eeuw de belevenissen van een huisslaaf die zich uiterst onderdanig opstelde tegenover de blanken.

Lewis haastte zich te zeggen dat dit niet zijn manier van spreken was, maar het kwaad was geschied of in ieder geval gretig opgepakt. Bruno noemde zijn jongere collega “iemand die stinkt” en hij vroeg zich af hoe Brits zijn tegenstander eigenlijk wel was. Lewis, evenals Bruno van Jamaicaanse ouders, werd in Londen geboren, maar verhuisde op zijn twaalfde naar Canada. Daar ook bouwde hij zijn amateurloopbaan op.

Hoogtepunt was de overwinning bij de Olympische Spelen van 1988 in Seoul. Lewis versloeg de Amerikaan Riddick Bowe, momenteel wereldkampioen zwaargewicht van WBA en IBF, de concurrerende bonden van de WBC. Bowe weigerde zijn titel te verdedigen tegen Lewis, waarna de WBC hem zijn kampioenschap ontnam en aan de Engelsman toekende. Verwacht wordt dat de winnaar van Lewis-Bruno toch met Bowe wordt samengebracht voor een mondiale titelstrijd.

Lewis zag voor een profcarrière meer mogelijkheden in Engeland dan in Canada. Hij heeft eigenlijk nooit rekening gehouden met een confrontatie met de geliefde, veelvuldig in talkshows optredende Bruno. “Hij heeft tien jaar in de belangstelling gestaan. Hij heeft twee kansen op de wereldtitel gehad. Wat wil hij nu eigenlijk nog? Hij kan niet hebben dat ik wel succes heb. Hij is enorm jaloers. Hij zal toch niet echt denken kans te maken?”

Bruno, die 39 maal als profbokser in actie kwam, streed eerder om de wereldtitel in 1986 tegen Tim Witherspoon en in 1989 tegen Tyson. De eerste keer werd hij in de elfde ronde knock out geslagen, de tweede keer stopte de scheidsrechter de partij in de vijfde ronde. Het kostte hem geen spoortje van zijn populariteit. Bij zijn voorbereiding op het gevecht met Lewis gebruikte hij in 1991 een Nederlandse zwaargewicht als tegenstander. John Emmen ging binnen drie minuten knock out. Daarbij liet Bruno zich tevens kennen als de man die de smerige truukjes niet schuwt.

Lewis ontvangt voor de verdediging van de titel zes miljoen dollar, Bruno krijgt daarvan een kwart. Lewis bokste als prof 23 partijen en won er negentien door knock out. Nederlagen leed hij nimmer. Het wordt als een overwinning van het kamp van Lewis gezien dat de confrontatie tussen de twee Engelse boksers niet in Londen maar in Cardiff wordt gehouden. Bruno zou in de Engelse hoofdstad duidelijk thuisvoordeel hebben gehad. In Arms Park, normaal gesproken een rugbystadion, wordt vannacht voor 30.000 toeschouwers gebokst.

Lewis, die twee maanden in een trainingskamp in Washington heeft vertoefd, noemt Bruno een bokser zonder combinaties. Zijn manager Maloney omschrijft de uitdager bovendien als een gemene tegenstander. Maar, waarschuwde hij: “Lewis weet daar wel raad mee. Als het moet dan wordt het maar een van de ruigste partijen uit de Britse boksgeschiedenis.” Het antwoord van Bruno daarop: “Die man kletst uit zijn nek. Laat Lewis maar komen, ik heb de ervaring, mijn sterke eigenschappen en ik ben uitermate fit.”

Het zijn de Engelsen die zich opwinden over de kampioensstrijd in Cardiff, terwijl profboksen, zeker in het zwaargewicht, toch een Amerikaanse aangelegenheid heet te zijn. De wedstrijd heeft overigens een Amerikaanse televisieregistratie en begint daarom pas om twaalf uur 's nachts.

Een van de drie financieel bij het programma betrokken personen is ook een Amerikaan, Dan Duva. Hij vormt de schakel naar het Amerikaanse televisiestation HBO en is straks weer mede geinteresseerd in de eerstvolgende ontmoeting van de winnaar tegen Riddick Bowe. Duva was de man die Lewis en Bruno tot elkaar bracht, omdat hij hen het financieel gewin voorrekende. Dat Bruno zo maar weer even is binnengeslipt, eind 1991 na een pauze van ruim een half jaar als vervolg op zijn pak slaag van Tyson, is Lewis nog wel een doorn in het oog. Maar de liefde voor het geld is hem als profbokser toch ook niet vreemd.