Verhuisde Nijholt: "Als ik goed speel, ben ik een koopje'

ROTTERDAM, 12 AUG. Hij kreeg tientallen brieven en ansichtkaarten van zijn Schotse fans. "Jammer dat je weg gaat, het ga je goed'. De Nederlandse voetballer Luc Nijholt was geliefd bij het Schotse Motherwell. Maar hij twijfelde geen moment toen hij van zijn zaakwaarnemer Bob Maaskant hoorde dat hij de kans kreeg om naar de Engelse Premier League te verhuizen, naar Swindon Town. Spelen tegen Liverpool, tegen Manchester United, op bezoek bij Leeds en Tottenham. Daar kan je als 32-jarige noeste werker alleen maar van dromen.

Manchester United is dit seizoen titelverdediger en favoriet in de Premier League, die komend weekeinde begint. Het grootste probleem waar de club mee te maken kan krijgen is Europees bekervoetbal. In Europees verband zal het team minder "Britse' buitenlanders mogen opstellen dan in de eigen competitie. Als de kampioen de Champions League haalt, moet United vrijwel iedere week met een andere formatie het veld in, terwijl continu¨teit vorig seizoen juist de kracht van het elftal was. Enige nieuwkomer is Roy Keane, voor ruim acht miljoen gulden van Nottingham Forest.

Andere kanshebbers zijn Arsenal (kampioen in 1989 en 1991), Sheffield Wednesday (nieuw Des Walker), Aston Villa (nieuw Andy Townsend) en wellicht Liverpool. De grote club uit het noorden heeft geprobeerd het resultaat van de afgelopen twee seizoenen - teleurstellend zesde - weg te poetsen met forse investeringen in nieuwe spelers. Nigel Clough kwam van Nottingham Forest voor zeven miljoen gulden, Neil Ruddock van Tottenham voor 7,5 miljoen.

In de achterhoede zal Swindon Town vechten voor lijfsbehoud met clubs als West Ham en Ipswich. Bij het kleine Swindon, een stadje dat honderd kilometer ten westen van Londen ligt, hopen ze dat Nijholt zich als bargain - hij kostte nog geen 600.000 gulden - zal weten te manifesteren. “Als ik goed speel, ben ik een koopje”, zegt Nijholt, die voor twee jaar tekende. Swindon promoveerde deze zomer onder leiding van Glenn Hoddle naar de hoogste Engelse klasse. Hoddle werd weggekocht door Chelsea, en vervangen door zijn assistent John Gorman. De aankopen Nijholt, Adrian Whitbread en de Noorse international Jan Aage Fj/ortoft, moeten de club overeind houden.

“Het is de waardering die ik heb verdiend met drie goede jaren in Schotland”, zegt Nijholt over zijn stek in de League. In Nederland speelde hij voor AZ'67, voor Haarlem en FC Utrecht. In Zwitserland verspeelde hij daarna een jaar bij Old Boys Basel, een clubje uit de tweede divisie met veel geld, ruime premies, een auto en een appartement van de club. Maar het niveau was zo laag dat Nijholt blij was een herkansing in Schotland. Hij brak vrijwel direct na aankomst een been, maar deed binnen acht weken al weer mee. In het eerste jaar won Motherwell prompt de Cup, de basis voor eeuwige roem van het elftal.

“De beleving is hier toch heel anders dan in Nederland”, zegt Nijholt. “Intenser. De fans gaan helemaal uit hun dak. Twee uur voor de wedstrijd, de hele wedstrijd en twee uur na de wedstrijd hoor je ze.” Zijn voetbalgabber, Martin Haar, stond iedere keer weer verbaasd als hij bij Motherwell kwam kijken. “Hij begreep niet dat ik zo populair kon zijn.” Anders dan in Nederland gunnen de fans hem zijn transfer, vertelt Nijholt. “Dat vinden ze geen verraad. Ze zouden - net als 90 procent van mijn teamgenoten - dezelfde keuze gemaakt hebben.”

Nijholt heeft leren leven met het fabeltje dat iedere gemiddelde Nederlandse voetballer in Schotland of Engeland mee zou kunnen in de competitie. “Het is onzin. Het zijn sterke competities en vooral mooie competities met een echte voetbalcultuur. Hard, maar fair. Ze vliegen er in, maar kunnen ook incasseren. De Schotse clubs komen alleen niet ver in de Europa Cup, omdat ze een ouderwets systeem spelen: 4-4-2.”

Swindon is volgens de Engelse pers al weer gedegradeerd. “Maar wie kon vorig jaar bedenken dat Nottingham Forest zou degraderen”, zo stelt Nijholt. “Bij Motherwell was ik het kick-and-rush-voetbal gewend. Met 100 kilometer per uur heen en weer rennen. Swindon speelt positiespel, is een voetballende ploeg met een sweeper. Het is de erfenis van Hoddle, hij heeft het team op de rails gezet. Eén, twee keer raken. De teamgeest is goed, zoals altijd bij een net gepromoveerde ploeg. Zelf ben ik de laatste jaren ook beter geworden, veel completer en rustiger. Ik ben gehaald als een type breker, om wat meer agresiviteit in de ploeg te brengen. Sommige spelers zijn op hun 27ste topfit. Ik ben nu 32 en voel me nu op mijn sterkst.”

Nijholt is een van de vijf Nederlanders in de Premier League. Groenendijk vond onderdak bij Manchester City, waar ook Vonk speelt. Monkou voetbalt voor Southampton en Segers voor Wimbledon.