Nieuw groot verlies bedreigt Conservatieve Partij van John Major

LONDEN,29 JULI. De Conservative Partij van John Major zet vandaag zich schrap tegen het verwachte verlies van een van haar veiligste parlementszetels, die van Christchurch. Kiezers gingen vanmorgen naar de stembus, begeleid door de uitkomst van de laatste MORI-opiniepeiling, die de Tories hun laagste waardering (27%) in twaalf jaar toedicht. Volgens de peiling is Labour met 44% landelijk nog steeds favoriet, maar in werkelijkheid liggen de Liberale Democraten op kop in Zuid-Engeland - traditioneel de machtsbasis van de Tories. De verwachting is dat de partij van Paddy Ashdown vandaag de zetel voor Christchurch aan de Tories zal ontfutselen, door een Conservatieve voorsprong van ruim 23.000 stemmen bij de vorige verkiezingen ongedaan te maken.

Een Liberaal-Democratische overwinning vandaag zou een nieuwe tegenslag betekenen voor het aanzien van John Major. Het zou ook de regeringsmeerderheid in het parlement (651 zetels totaal) verkleinen van achttien naar zeventien zetels, zodat Majors ruimte voor politiek manoeuvreren met een toch al verdeelde partij opnieuw zou worden verkleind. De Liberaal Democraten voorspellen dat een nederlaag van de Tory-kandidaat in Christchurch voor Major heel goed zal kunnen betekenen dat de aangekondigde plannen om huisbrandstof te belasten met 17,5% btw, alsnog worden ingetrokken. Gevoelige nederlagen in (tussentijdse) verkiezingen hebben in het verleden bijgedragen tot de afschaffing van de gehate poll tax, tot de val van premier Thatcher en tot het recentelijke ontslag van minister van financiën Norman Lamont.

De opiniepeiling van MORI wijst uit dat Majors gedecideerde afronding van het conflict over ratificatie van "Maastricht' niet geleid heeft tot stijgende waardering bij de kiezers. De theorie dat Majors imago misschien wel had geprofiteerd van het lekken van zijn “schoften”-opmerking over collega-ministers, blijkt eveneens ongegrond. Door het partijkantoor was gesuggereerd dat het publiek misschien wel geschokt zou zijn door de “schunnige taal” die de premier privé over zijn collega's uitsloeg, maar dat het ook waardering zou hebben voor het bewijs dat de premier niet alleen maar de Mister Nice Guy is die hij lijkt. MORI mat de respons van bijna 1.700 kiezers van dag tot dag en concludeerde dat de waardering in de dagen na de opmerkingen lager was dan ooit tevoren.