Penelope Lively

Penelope Lively: Cleopatra's Sister. Uitg. Viking Penguin, prijs ƒ 51,55.

Hoe zou de geschiedenis er hebben uitgezien als de neus van Cleopatra korter was geweest? Op een variant op deze oude vraag bouwde Penelope Lively haar roman Cleopatra's Sister. “Choice and contingency form a delicate partnership” zegt de schrijfster al op bladzijde 4, en nog op tal van plaatsen in de roman volgen overwegingen over toeval, keuze en noodlot. In het eerste deel krijgen we afwisselend hoofdstukken over de aankomende geliefden Howard en Lucy, en over de geschiedenis van de denkbeeldige staat Callimbia, gelegen tussen Egypte en Libië. “The Middle East? East of what? And the Middle Ages? Middle of when? That frozen, egocentric vision of history once more.” Howard is een paleontoloog en precies wat je je bij zo iemand voorstelt; Lucy is een journaliste zoals die verbeeld worden in reclamespots. Callimbia's geschiedenis is boeiender, met allemaal laconiek vertelde moordpartijen. In het tweede deel leren Howard en Lucy elkaar kennen in Callimbia als ze een noodlanding hebben moeten maken en gegijzeld worden door een lachwekkende dikke dictator die wreed is maar het liefst Stratego zit te spelen. Dit deel is dramatisch spannend bedoeld, maar Lively schiet hopeloos tekort. Nergens buit ze het rijke gegeven van een angstige opgesloten en onderworpen groep mensen uit. Als tussen de sympathieke Lucy en Howard binnen vijf dagen een volmaakte - maar wel kuise - liefde opbloeit door een "divine purpose' is Lively in plaats van het rijk van willekeur en terreur het rijk van de Romantic Fiction binnengewandeld.