Daly's alternatieve swing mist precisie

NOORDWIJK, 23 JULI. Zijn grootste charme schuilt in de alternatieve swing. John Daly slaat het golfballetje niet alleen verder dan wie ook. Zijn slag is ook onorthodox. De achterzwaai reikt tot aan zijn knieën. Als kind speelde hij met clubs die veel te zwaar waren. Zijn stok sloeg achterover. Nu is zijn swing de grote attractie op het Dutch Open in Noordwijk, waar zijn populariteit op de openingsdag wordt overschaduwd door een dramatische eerste ronde. Vijf boven par, het baangemiddelde.

De swing was van slag. Niet om aan te zien, volgens sommige puriteinen. Niet volgens het boekje, aldus de befaamde golfdocent David Leadbetter. Apart maar technisch weinig op aan te merken, meent zijn landgenoot Jack Nicklaus, de voormalige ster uit de Verenigde Staten. Het grote publiek kan het wel waarderen. John Daly staat op de 54ste plaats van de seizoensranglijst, maar wordt in populariteit alleen overtroffen door Greg Norman. Ook vlasbond haar, ook kettinkjes om de gebruinde hals, ook gevoel voor show. Bij ontstentenis van de Australiër is Daly de publiekstrekker van Noordwijk '93.

Het mollige lichaam schudt, het haarmatje wappert in de zeewind. Zijn kwinkslagen met het publiek nemen af naar mate zijn slagen minder worden. Het meisje langs de kant dat door baseball-fan Daly, wordt aangesproken omdat zij een jack van de St. Louis Cardinals draagt, hoeft niet meer te blozen. Haar ster verbleekt. Na afloop verdwijnt Wild thing Daly als een haas naar zijn hotel. Nee, hij heeft geen commentaar. “In deze stemming kan ik beter m'n mond houden.”

Door zijn slechte begin is de kans groot dat John Daly (27) vanavond zijn koffers kan pakken. Hij komt even zijn startgeld ophalen, is de veelgehoorde reactie langs de baan. “Onzin”, zegt zijn manager Bud Martin. “John komt naar Europa om Langer en Olazabal te verslaan, niet voor de dollars.” Het bedrag wordt angstvallig geheim gehouden maar beloppt in ieder geval meer dan een ton. Een relatief klein toernooi als het Dutch Open moet hoog bieden om de niet-Europese toppers binnen te halen. De Europese elite komt graag naar Noordwijk om punten te verzamelen voor het klassement. De beste twaalf Europeanen spelen in het najaar om de Ryder Cup tegen de Amerikaanse top. Een evenement dat niemand wil missen.

Voor Daly is Noordwijk een eenmalig uitstapje overzee. Afkomstig uit Arkansas, woont hij nu met vrouw en kind in Orlando. Een rustige basis, daar waar zijn verleden gekenmerkt wordt door wilde verhalen over drank en vrouwen. Zo hoorde hij pas aan de vooravond van zijn huwelijk dat zijn aanstaande echtgenote tien jaar ouder was dan zij altijd beweerd had. Betty Fulford bleek al 39 en was bang dat de heetgebakerde verloofde zijn koffers zou pakken wanneer hij haar officiële leeftijd te horen kreeg. Het huwelijk werd uit- maar niet afgesteld. Het drankprobleem overwonnen.

De argwaan van het zuinige Nederlandse golfpubliek zit hem in Daly's ogenschijnlijke nonchalance op de baan. Met een sigaretje in de mond loopt hij de bal achterna. Achteloos leunend op zijn club bij de green, wanneer de tegenstander de hole opzoekt. Dan legt hij het peukje in het gras en haalt hij uit. Daly speelt snel, denkt niet lang na, zoals Langer die elk sprietje pleegt te bestuderen. Het liefst ramt hij de bal in een slag naar de green.

Zijn drive (eerste slag) reikt soms verder dan 300 meter. In Noordwijk wordt Daly's slagkracht teniet gedaan door een gebrek aan precisie. Dieptepunt is de beruchte zevende hole, waar zijn bal tussen de dennebomen verdwijnt. Dat risico zit in zijn spel opgesloten. Hij waagt tenminste, daar waar de meeste golfers koele rekenaars zijn. In de Verenigde Staten wordt Daly op handen gedragen. Martin: “Hij is in de Americain Tour momenteel de populairste golfer. De mensen genieten van zijn spel, zijn karakter.”

Zijn grootste succes was tegelijk zijn vuurdoop. Bij de USPGA Championship van 1991 behaalde Daly zijn eerste en tot nu toe enige Major-titel. Hij kwam binnen als reserve en verliet de baan drie dagen later als overwinnaar. De toen 25-jarige Daly was meteen een hit. Zijn turbulente privé-leven vergrootte zijn aanzien in het land dat gek is op uitdagende types.

In Jamaica brak hij onlangs zijn putter, uit frustratie wegens slecht spel. Hij kan uitvallen tegen pers en officials, die normaal gesproken beleefd te woord worden gestaan door de miljonairs. Europa moet nog aan hem wennen, zoals men op Wimbledon in het begin niets moest hebben van Jimmy Connors. Ook een rebel met een afwijkende slag. Twintig jaar later werd Connors ook aan de conservatieve Church Road op handen gedragen. Golf loopt op allerlei terrein in het voetspoor van de tennissport. Wie weet wacht John Daly een vergelijkbare reactie. De lefgozer is nog jong. “De meeste toppers zijn de dertig ruimschoots gepasseerd”, zegt zijn manager met recht van spreken.