Overstromingen van rivieren in de VS houden aan

ST. LOUIS, 19 JULI. Na zes weken zware regenval is de schade door overstromingen van de Amerikaanse rivieren de Mississippi en de Missouri opgelopen tot naar schatting ruim tien miljard dollar. Tot nu toe zijn 29 mensen om het leven gekomen. Dertigduizend mensen in het Midden-Westen van de VS hebben hun huizen moeten verlaten en ruim veertigduizend vierkante kilometer landbouwgrond is verloren gegaan voor de oogst. Meteorologen verwachten dat het slechte weer nog weken aanhoudt.

De Mississippi en de Missouri, de langste rivieren van Noord-Amerika, ontmoeten elkaar sinds een paar dagen 32 kilometer noordelijk van het punt waar ze normaal samenvloeien. Gezamenlijk hebben ze vele hectares vruchtbare landbouwgrond veranderd in een grote modderzee. Volgens Amerikaanse ingenieurs bestaat de kans dat de loop van de Mississippi blijvend zal veranderen, zoals ook na eerdere grote overstromingen is gebeurd. Vice-president Al Gore vergeleek het totale overstroomde gebied met een zesde Great Lake. De vijf echte Great Lakes op de grens tussen Canada en de Verenigde Staten vormen samen het grootste zoetwaterreservoir ter wereld.

In de stad St. Louis in de staat Missouri bereikte de Mississippi gisteren een recordhoogte van zestien meter, ruim twee meter boven het oude record uit 1973. Grote delen van de stad stroomden onder. Honderden toeristen en dagjesmensen die vanaf een monument aan de waterkant naar de rivier stonden te kijken waren net veilig: het monument is zeventien meter hoog.

In een voorstad van St. Louis heeft president Clinton zaterdag een "overstromings-top' belegd met de gouverneurs van acht getroffen staten. Het was Clintons derde bezoek aan het getroffen gebied. De president zegde 2,5 miljard dollar toe voor noodhulp, een bedrag dat de gouverneurs veel te laag vonden. Gouverneur Mil Carnahan van Missouri wees erop dat alleen in zijn staat de schade al 2,9 miljard dollar bedraagt. Clinton kondigde tevens aan te overwegen federale troepen in te zetten bij de overstromingen. Ruim zevenduizend militairen van de Nationale Garde assisteren nu al bij de opvang van slachtoffers en de versterking van dijken.

De bestrijders van het water leden vrijdag de zoveelste grote nederlaag. Zes weken lang hadden ze zich dag en nacht ingespannen om met duizenden zandzakken het water van de Mississippi in elk geval weg te houden van de toegang van de "Bayview-brug', de verbinding tussen de staten Illinois en Missouri en een belangrijke economische schakel in de regio. Nadat ze lange tijd de strijd leken te winnen begaf de barrière het vrijdag toch. Ruim 5.500 hectare land spoelde onder en de brug is niet meer te gebruiken. Hierdoor is de Mississippi over een afstand van 320 kilometer niet over te steken, een strop voor duizenden werkenden die over de rivier heen forensen. De watervloed werd korte tijd een vuurzee toen een benzinestation onderstroomde en olie op het water in brand vloog. (Reuter, AP)