Norman: "Het leek wel of ik aan 't schaken was'

ROTTERDAM, 19 JULI. Greg Norman is de nieuwe Britse Open-kampioen. Op de baan van Royal St. Georges Golf Club in Sandwich bleef de Australiër in een zinderende laatste ronde de nummers één en twee van de wereld, Nick Faldo en Bernhard Langer, respectievelijk twee en drie slagen voor.

Voor de miljoenen tv-kijkers en de 40.000 toeschouwers die zich op de duintoppen in Kent hadden verdrongen werd de laatste dag van het 122ste Open een feest dat zij niet gauw zullen vergeten. Nick Faldo, de titelverdediger en de grote favoriet, was jarig, maar de gangmaker van zijn partijtje werd Greg Norman. De "Great White Shark', zoals zijn bijnaam luidt, had een gunstige startpositie en maakte daar met alle middelen van zijn talent gebruik van. Norman speelde samen met Langer in de tweebal voor Faldo en de enige manier om de Engelsman onder druk te zetten, zo wist Norman, was een flitsende start. Er zijn niet veel golfers die zo'n opdracht in het belangrijkste kampioenschap van het jaar kunnen uitvoeren, maar Norman had zich wat dat betreft al vaker bewezen. Vier jaar geleden begon hij de laatste ronde met zes birdies om pas in de verlenging te verliezen.

Het cliché wil dat de strijd in een groot golftoernooi pas tijdens de laatste negen holes op zondagmiddag ontbrandt. Tegen de traditie in werd de strijd in de Britse Open in de eerste negen holes op de laatste dag beslist. Greg Norman maakte twee birdies op de eerste drie holes en kwam daarmee voor het eerst tijdens het toernooi aan de leiding. Faldo kwam nog even gelijk met een birdie op de tweede hole, maar toen hij drie putts maakte op de vierde was Norman definitief alleen aan de leiding. Faldo sloeg twee keer in een bunker, had op iedere hole een te lange putt en miste daardoor de macht om de birdie-barrage van Norman te beantwoorden.

De 38-jarige Australiër, die al tien jaar in Florida woont, speelde de eerste zestien holes vlekkeloos en deelde de concurrentie de ene klap na de andere uit. Hij is van nature een zeer aanvallende speler, die in zijn carrière veel grote titels heeft verspeeld omdat hij in de laatste fase zijn geduld niet kon bewaren. Wanneer hij zijn kansen wel goed doseerde, was er niemand die hem kon stoppen. In Sandwich klikte alles. Vooral zijn drives, de eerste verre slag op iedere hole, benaderden de perfectie. Commentaar na afloop: “Ik denk niet dat ik in mijn hele carrière de bal zo goed heb geraakt als hier. Ik raakte iedere bal uit het midden van het slagvlak. Het leek alsof ik aan het schaken was en de bal precies op die plek op de fairway sloeg waarvan ik de beste positie had naar de green.”

Op de lange veertiende hole deelde Norman de definitieve knock-out uit. Hij maakte zijn zesde birdie van de dag en het verschil van drie slagen was te groot geworden voor Faldo en Langer. De Duitser was in het begin niet scherp genoeg met zijn putter, maar vocht op de hem bekende wijze om vervolgens op een andere manier - zijn mentaliteit - de birdies te forceren. Hij slaagde daarin op de twaalfde, dertiende, vijftiende en zestiende hole, maar juist op die ene tussenliggende hole liet Langer zijn kans liggen.

In de eerste drie ronden had hij op die hole telkens een ijzer vanaf de tee geslagen om zeker te zijn van een goede uitgangspositie op de fairway. Om verder te slaan en de kans op een birdie te vergroten, waardoor hij misschien kon inlopen op Norman, nam hij op deze nauwe hole risico met een driver. De bal ging out of bounce en een kostbare zeven was het gevolg. In 1984 had Langer een soortgelijke slag in het Nederlandse Open op de Rosendaelsche Golfclub. Op schema voor een scherp nieuw baanrecord nam hij toen een driver op de zeventiende. De bal verdween tussen de bomen en het record werd 64 in plaats van 62 of 61. Maar die slag overkwam hem in de eerste ronde en niet, zoals op Royal St. Georges, onder druk in de laatste ronde. Na afloop deed hij het af met: “Het was gewoon een slechte drive, zoals wij die allemaal wel eens hebben tijdens een ronde.” Langer werd derde met een score van tien onder par, drie achter Norman.

Faldo werd tweede met elf onder par. De Engelsman kreeg van Norman een koekje van eigen deeg. Meestal deelt hij zelf op kritieke momenten de beslissende slag uit, dit keer moest hij, telkens een hole achter spelend, toezien dat een ander het voorbeeld gaf. Faldo maakte 67 in de laatste ronde en normaal gesproken was zo'n score voldoende geweest voor zijn zesde Grand Slam-titel. Zijn tweede plaats doet echter niets af aan zijn briljante kunsten op een golfbaan. De manier waarop hij zich op de laatste hole van de tweede plaats verzekerde was van eenzame klasse. Na een slordig gespeelde hol werd hij op de green bejubeld door de duizenden op de tribunes, waarna hij met zijn laatste reserves de moeilijke, lange putt maakte voor zijn par.

Greg Norman bracht de grootste tijd van zijn jeugdjaren niet op de golfbaan door, maar op het strand van Queensland. Het is hem nog aan te zien. Zijn enige contact met golf was als caddie van zijn moeder in het jaarlijkse clubkampioenschap. Pas op zeventienjarige leeftijd begon hij zelf. Met spectaculair spel groeide de beachboy uit tot de beste golfer ter wereld, maar hij verzuimde Grand Slam-titels te veroveren. De eerste kwam pas in 1986 toen hij in Turnberry aan de Schotse westkust het Britse Open won. Zeven jaar moest hij wachten op zijn tweede titel, eveneens bij het Britse Open. Het toeval wil dat hij volgend jaar zijn titel op Turnberry verdedigt.