Een grand slam vol blinde slagen en lichte hellingen

ROTTERDAM, 15 JULI. Vandaag is op de baan van de Royal St. Georges Golf Club in Sandwich, Kent, het 122ste Britse Open begonnen. Het is het derde grand-slamtoernooi van het jaar en wordt algemeen beschouwd als het hoogtepunt van het internationale golfseizoen. In totaal 1827 spelers hebben zich op twaalf verschillende banen moeten voorkwalificeren voor 78 van de 156 plaatsen in het eigenlijke toernooi. De overige spelers waren op grond van bewezen capaciteiten automatisch gekwalificeerd.

Het Britse Open wordt voor de twaalfde keer op Royal St. Georges gespeeld. J.H. Taylor won met de eerste titel in 1894 30 pond. Van 1949 tot 1981 werd de baan geschrapt als lokatie voor het Open. Sandwich lag in een uithoek, de infrastructuur was onvoldoende en de baan kende te veel blinde slagen. Inmiddels is dat ten gunste veranderd en werd het laatste Open er acht jaar geleden verspeeld, met de Brit Sandy Lyle.

De geschiedenis van de club in Kent gaat terug tot 1877. Golf verspreidde zich in die jaren snel van Schotland naar het zuiden en bestaande banen rondom Londen raakten vol. Leden van het eerste uur van clubs als Blackheath en Wimbledon voelden zich niet meer thuis op hun baan en gingen, onder aanvoering van de uitgeweken Schot Laidlaw Purves, op zoek naar grond voor een nieuwe baan. Ze gingen zo ver als Kent en vanaf de toren van een Normandische kerk in het vredige plaatsje Sandwich liet Purves zijn oog vallen op een fraai duingebied. De graaf van Guilford, eigenaar van het braakliggende terrein, was bereid tot verkoop.

Ruim een eeuw later is Royal St. Georges één van de laatste bolwerken van golfclubs in Groot-Brittannië waar vrouwen worden achtergesteld. Het bordje bij de oprijlaan met opschrift "dogs and women not allowed' is weliswaar verdwenen, maar vrouwen kunnen nog altijd niet lid worden van de club. Wel, zo staat in de statuten, mogen leden hun vrouw of vriendin op tactvolle tijden op de baan begeleiden. Ze mogen dan spelen zonder te betalen, omdat ze officieel niet bestaan.

Royal St. Georges is ook de baan waar Ian Fleming vaak speelde. Hij deed er inspiratie op voor een belangrijke scene in één van zijn bekendste films waarin James Bond in een partij golf op de laatste hole slimmer bleek dan de valsspelende Goldfinger. De opnamen daarvoor werden gemaakt op deze baan.

De twee voornaamste kenmerken van de baan zijn de blinde slagen en de lichte hellingen van de duinen, die - soms nauwelijks zichtbaar - over het hele parcours aanwezig zijn. Er komt zelden een slag voor waarbij de speler recht achter de bal staat. Dat betekent aanpassing van de techniek, een aspect van golf waar de Europeanen aan gewend zijn, maar waar vooral de Amerikanen tot voor kort moeite mee hadden. In 1985 lieten ze om die reden massaal verstek gaan. Pas daarna zijn de Amerikanen golf op Britse banen gaan waarderen en dit jaar zijn ze met hun beste spelers vertegenwoordigd.

Payne Stewart, die vorige week ook al in het Schotse Open speelde: “In Amerika zijn de banen zo goed verzorgd, dat je de bal in feite alleen maar hoeft te richten. Je speelt er de bal door de lucht, terwijl je op Britse banen de bal vaak moet laten rollen. Daarvoor moet je de bal onder de wind houden en moet je precies weten waar je hem moet laten landen. Er is een grotere variëteit van slagen om van A naar B te komen. Ik houd daarvan, omdat je telkens een beroep moet doen op je fantasie. Je moet slagen bedenken.”

Er zijn twee uitgesproken favorieten voor de meest begeerde titel in golf. Titelverdediger Nick Faldo lijkt precies op tijd in vorm en staat bij de bookmakers als eerste genoteerd. Twee weken geleden won hij het Ierse Open met een laatste ronde van 65. Van de laatste zes Britse Open won hij er drie. Zondag, wanneer de laatste ronde wordt gespeeld, wordt de engelsman 36 jaar. Nick Price uit Zimbabwe is dit jaar de beste speler op de Amerikaanse Tour. Na zijn eerste grand-slam-overwinning in augustus is hij bevrijd van de druk om geen groot toernooi te kunnen winnen en heeft hij zes toernooien gewonnen, waarvan recentelijk twee acher elkaar.