Te sterk voor Nederland en te zwak voor de speknekken uit Londen; "Ik kan er toch niets aan doen dat mijn zoon daar speelt'; "We worden gewoon uitgekotst. Het is pure jaloezie'

BRUSSEL, 5 JULI. Niemand van de Amsterdam Crusaders durfde zaterdagavond na afloop in de catacombe van het Brusselse Heizel-stadion naar grote excuses te zoeken. Daarvoor was de nederlaag in de finale van de Eurobowl, de Europa-cupfinale American Football, tegen de speknekken van de London Olympians te groot geweest: 42-21.

“We hebben slecht gespeeld en verdienden het niet te winnen, al is de uitslag geflatteerd”, was de alom gehoorde mening. De Engelsen bleken buiten hun fysieke surplus ook over een niet eerder vertoond tactisch inzicht te beschikken. Het predikaat "domme vette lopers' dat vooraf in de wandelgangen van de Heizel werd gehoord, bleek geenszins van toepassing.

Toch was er naast teleurstelling over het missen van de trilogie (de Crusaders wonnen de Eurobowl in 1991 en 1992) bij de Amsterdammers, ook veel kwaadheid. Vooral over de geringe medewerking van de Nederlandse American Football Federatie (NAFF). Tijdens de tactische training op vrijdag in het voor de Engelsen angstvallig afgesloten Victor Boinstadion, in Brussel was de kritiek ongehoord hard. Vooral de vorige week zondag in de haast ingelaste eindstrijd van de Tulipbowl, tegen de Raiders uit Den Haag, was een steen des aanstoots.

Deze finale om de nationale titel, die eigenlijk voor 18 juli gepland stond, werd door de NAFF in allerijl drie weken naar voren geschoven toen de tegenstander van de Crusaders in de halve finale, de Utrecht Vikings, wegens onregelmatigheden van verdere deelname was uitgesloten. “We worden van alle kanten door de bond tegengewerkt”, legt speler Olov Knolle uit. “We zouden na het winnen van twee Eurobowls en vijf Tulipbowls juist gekoesterd moeten worden als de eye catcher van het Nederlandse American Football, maar niets is minder waar. Met zo'n belangrijke wedstrijd voor de boeg plannen ze er even een nationale finale tussen, dat is toch onbegrijpelijk. De finale om de Tulipbowl behoort het sluitstuk op de competitie te zijn. Een feest. Maar niets hoor. We hebben meer ongemak dan gemak van de bond.”

“We worden uitgekotst. Het is pure jaloezie”, meent zijn collega Michel Hoppen. “De NAFF had het liefst Den Haag als kampioen. Marcel Wal - de k mag je er rustig bijdenken - is de zoon van de bondsvoorzitster. Dat zegt alles. Ja, eigenlijk kunnen de spelers van Den Haag er ook niets aan doen. Het is de NAFF die van amateurisme aan elkaar hangt.” Knolle: “Zo'n nationale competitie, dat is toch een lachertje. Daar kunnen we ons niet meer voor motiveren. Alleen Den Haag en in mindere mate Utrecht doen een beetje mee. Al doen we het nog zo slecht, we worden altijd derde. Het maakt zelfs niet uit of we in de competitie van Utrecht en Den Haag verliezen, als we in de play-offs maar van ze winnen. Er is totaal geen strijd.”

Leonie Wal, voorzitster van de NAFF, wordt zo langzamerhand dol van de Crusaders-kritiek. “Zeggen de spelers dat ik toch wel niet naar de Eurobowl-finale zou komen? Nou, ik ben wel geweest hoor. En dat voor de derde keer. Alhoewel ik ziek was. Dat de Tulipbowl-finale naar voren is gehaald, was logisch. De Raiders zou anders zes weken na hun laatste wedstrijd nog eens moeten aantreden voor de Tulipbowl. Dat kun je niet verlangen van zo'n ploeg.” Dat zij niet objectief is omdat haar zoon voor de Raiders uitkomt, doet ze kort af met 'gelul'. ,Ik kan er toch niets aan doen dat mijn zoon daar speelt. We houden toevallig allebei van dezelfde sport. Ik kijk absoluut objectief naar de Crusaders, heb respect voor ze, al begrijp ik soms hun gedrag niet. Die arrogantie. Als je beter bent, hoef je dat toch niet altijd te laten merken. Bij veel clubs wekt dat irritatie, daar kan de bond niets aan doen. Als ik zie dat bij de Eurobowl-finale Nederlandse Football-liefhebbers speciaal naar Brussel reizen om de Engelse tegenstander aan te moedigen, vraag ik me af of de Crusaders zelf niet de oorzaak zijn van de tegenstand die ze oproept.”

Wal zegt best begrip te hebben voor de problemen van de Crusaders. “Ze zijn veel te goed voor de andere Nederlandse ploegen. Daarbij is het natuurlijk stomvervelend om steeds tegen dezelfde tegenstanders te moeten spelen. Crusaders - Raiders, Raiders - Crusaders en omgekeerd, dat is niet leuk, dat begrijp ik best. Maar als de spelers van de Crusaders kritiek hebben, waarom komen ze dan niet naar het overleg dat wij hebben ingesteld tussen het NAFF-bestuur en de spelersraden van alle teams. Daar zie ik nooit iemand van de Crusaders.”

Nadat het American Football bij zijn invoering in Nederland begin jaren tachtig een grote populairiteit genoot, is de belangstelling voor deze sport hier ten lande sindsdien gestaag afgenomen. Waren er eerst meer dan dertig teams. Nu ligt het aantal op zestien. Volgens Wal doet de NAFF er alles aan om deze negatieve spiraal te breken. “Maar met het beperkte aantal van drie bestuursleden kunnen we weinig. We vragen al jaren om versterking maar niemand wil. Dan kan men ook niet meer van ons verwachten”, aldus Wal die enige moed put uit een bijeenkomst eind juni waarin de zestien clubvoorzitters en het bondsbestuur met elkaar spraken over noodzakelijke veranderingen. “Daarin is gesproken over het opzetten van een Euroleague waarin de beste ploegen van Europa tegen elkaar uitkomen. De NAFF ondersteunt deze wens. We zijn van mening dat het zowel goed is voor de topteams als voor de rest die er nu maar een beetje bijhangt.” Probleem is alleen dat de Europese footballbond, nog tegen is. Daar is men bang dat hun Eurobowl-wedstrijden in het gedrang komen. Wal ziet de Euroleague als de redding voor het American Football in Europa. “Het gaat niet alleen slecht in Nederland. In meerdere Europese landen draaien de competities matig. Met een Euroleague kunnen we het niveau opkrikken. Dat kan een enorme impuls zijn voor het American Football.”

De kosten van een Eurloleague zijn moeilijk in te schatten. Crusaders-voorzitter Wouter Steiner, warm voorstander van de Euroleague-plannen en door Wal getypeerd als "de enige voorzitter van een Nederlandse club die weet wat hij wil', denkt niet dat er veel geld bij hoeft. “De Crusaders werkt nu met een begroting van rond de ton. Voor dat geld reizen we zo'n zes keer per jaar naar het buitenland. In een Euroleague zou dat niet anders zijn. En daarbij komt de recette van de verwachte vijfduizend bezoekers. De bedenkingen van de Europese footballbond tegen de Euroleague zijn misplaatst. De finale van de Euroleague wordt gewoon de huidige Eurobowl-finale.” Steiner is ervan overtuigd dat er een markt is voor American Football in Nederland. “Die sombere verhalen, daar geloof ik niet in. Het moet gewoon goed aangepakt worden. De bond doet zijn best maar het zijn amateurs.” Dat de NAFF met de Raiders onder heen hoedje zou spelen, bestempelt Steiner als 'stemmingmakerij'. Het verlies van de Eurobowlfinale doet de energieke voorzitter van de Crusaders pijn. “We hadden geschiedenis kunnen schrijven.”