Hugo Sanchez leidt Mexico naar finale Copa America

MEXICO-STAD, 1 JULI. Het Mexicaanse nationale elftal heeft gisteravond met een 2-0 overwinning op Ecuador de finale bereikt van de Copa America, het prestigieuze voetbaltoernooi voor landenteams in Latijns-Amerika. Het is voor het eerst dat het internationaal weinig ervaren Mexico meedoet aan dit toernooi, en de Mexicaanse media spraken gisteravond al van een “historische gebeurtenis”. Mexico moet zondag in de eindstrijd aantreden tegen de winnaar van de partij Argentinië-Colombia, die vanavond in Guayaquil wordt gespeeld.

In een afgeladen Atahualpa-stadion in de Ecuadoraanse hoofdstad Quito was Mexico duidelijk de meerdere van Ecuador. De partij werd gespeeld onder een voortdurende regenval. Uitblinker was aanvaller Hugo Sanchez (tot vorig jaar uitkomend voor Real Madrid), die in de 24ste minuut van de eerste helft met een fraaie kopbal een verdedigingsfout van de Ecuadoranen uitbuitte.

In de eerste 45 minuten was Mexico door Sanchez, Zague en middenvelder Patino voordurend gevaarlijk. Ecuador was te afhankelijk van zijn regisseur Aguinaga. De middenvelder werd als een schaduw gevolgd en was zelden in staat de Mexicaanse verdediging met subtiele passes open te splijten.

In de 10de minuut van de tweede helft drong Ecuador wat meer aan, maar de Mexicaanse verdediger Ramon Ramirez besliste even later de wedstrijd. Hij ondernam een lange rush en passeerde de uitgelopen doelman Espinoza van Ecuador heel koelbloedig met een boogbal: 0-2. De 45.000 toeschouwers beseften dat de finale heel ver weg was voor de thuisploeg. De Mexicanen gingen direct daarna over op defensief voetbal, om de twee doelpunten te consolideren. De verliezer van gisteravond speelt zaterdag om de derde plaats tegen de verliezer van vanavond.

Na afloop toonden de Mexicaanse spelers zich uiterst tevreden over het behaalde resultaat en over het vooruitzicht op een finale tegen hetzij Argentinië, hetzij Colombia. Mexico speelde al eerder tijdens dit toernooi tegen beide teams. Het verloor met 2-1 van Colombia, terwijl tegen de Argentijnen een 1-1 gelijkspel werd behaald. Trainer Miguel Mejá Barón wuifde de uitbundige complimenten van Mexicaanse televisieverslaggevers bescheiden weg met de opmerking “er is altijd méér te doen”.

Uitblinker Hugo Sanchez zei desgevraagd de voorkeur te geven aan een eindstrijd tegen Argentinië wegens de spelstijl en te verwachten competitie van deze tegenstander. “Het zou té gek zijn als we het zondag halen”, verzuchtte Sánchez, die ook zei content te zijn op z'n 34ste nog op dit niveau te kunnen spelen.

De Mexicaanse overwinning werd gisteravond uitbundig gevierd in het centrum van Mexico-Stad. Op de brede Paseo de la Reforma-boulevard verzamelden zich na afloop van de wedstrijd duizenden, met vlaggen zwaaiende fans. Een ondanks acute politieke problemen glunderende president Carlos Salinas de Gortari voorspelde op de televisie dat het elftal “samenwerkend als team zoals ze doen, nog vele overwinningen staan te wachten”.