Phoenix Suns gaan ten onder in zesde finale-wedstrijd; Jordan grote held van Bulls

ROTTERDAM, 21 JUNI. Natuurlijk was Michael Jordan de grote held van de Chicago Bulls. Dat basketbalteam won afgelopen nacht met 99-98 van de Phoenix Suns en behaalde daarmee voor de derde achtereenvolgende keer de NBA-titel, voor het eerst sinds Boston Celtics in 1959-'66.

Jordan werd ook in de laatste wedstrijd topscorer en werd tot beste speler van de finale uitgeroepen. Hij brak weer diverse records, onder andere het gemiddelde aantal punten per duel, 41 punten. “Dit seizoen is het zwaarste uit mijn carriere geweest, met alle hoogte- en dieptepunten”, concludeerde Jordan na de winst. Met gevoel voor show en dramatiek droeg hij tijdens een tv-interview de titel op vaderdag op aan “mijn lieve kleine dochter”, Jas mine.

Het had niet veel gescheeld of er was een zevende wedstrijd nodig geweest. Thuisclub Phoenix leidde twee minuten en 23 seconden voor tijd nog met vier punten verschil. De Bulls kwamen in de laatste periode maar tot het schamele totaal van twaalf punten. Niet Jordan, maar John Paxson zorgde voor de beslissende score. Met nog vier seconden te gaan maakte hij een sublieme driepunter. Het was zijn tiende van de wedstrijd, ook een record.

“Het leek wel of de bal een uur in de lucht bleef hangen”, maakte de verliezend coach Paul Westphal duidelijk hoe spannend de laatste seconden van de strijd waren. “Het gaat automatisch. Je vangt de bal en schiet. Dat heb honderden, duizenden keren gedaan”, zei matchwinnaar Paxson na afloop over zijn winnende schot. “Dit is een droom, een fantastische droom.”

De Suns hadden na "de bom van Paxson' nog een kans. Horace Grant blokkeerde echter het laatste schot van Kevin Johnson. “Uitgerekend hij”, reageerde Jordan. “Horace was aanvallend niet in vorm.” Grant scoorde in de laatste twee finalewedstrijden maar een punt. Jordan lachend: “We zullen het hem vergeven.”

Verliezer Charles Barkley zei dat bijna niemand precies wist wat voor een pijn hij voelde na de genadeklap van de Bulls. “Ik denk dat veel mensen niet realiseren dat wij ook gewone mensen zijn met gevoelens.” De Suns-vedette had het gevoel tussen “twee stenen te zijn gemangeld”. “Je wilt zeggen dat het een geweldig jaar is geweest, maar je voelt je zo slecht, teleurgesteld, geraakt.”

Barkley beweerde niet dat zijn team beter is dan Chicago. “Maar”, vond hij, “we voelden ons zeker niet de mindere. We waren in niet een van de vier wedstrijden die we hebben verloren echt kansloos. We hadden steeds net zo goed kunnen winnen.”

Barkley, met in de finalereeks een scoringsgemiddelde van 27,3 punten per duel, was voor de laatste wedstrijd bekritiseerd door collega Magic Johnson. Hij zou volgens de gestopte vedette te lief voor Jordan zijn geweest. “Ik ben een volwassen man. Ik doe wat ik wil doen”, reageerde Barkley. “En als ik van iemand moet verliezen laat het dan maar van MJ (Michael Jordan, red) zijn.”