Verrassende zege Suns verhindert feestje van Bulls

CHICAGO, 19 JUNI. De Phoenix Suns hebben vannacht verrassend het kampioensfeestje verijdeld, dat de Chicago Bulls zich al hadden toebedacht. In de vijfde wedstrijd van de NBA-finale versloegen ze de Bulls met 108-98. Daarmee brachten ze hun achterstand in wedstrijdpunten terug tot 3-2.

Een nederlaag zou voor de Suns fataal zijn geweest. De finale wordt gespeeld over zeven wedstrijden en het team dat er vier op zijn naam schrijft is winnaar. Het basketbalcircus trekt vandaag naar Phoenix, Arizona, waar morgen en, zo nodig, woensdag de resterende wedstrijden zullen worden afgewerkt. De Suns hebben dit seizoen thuis nog geen wedstrijd van de Bulls kunnen winnen.

Topscorer was opnieuw Bulls-vedette Michael Jordan met 41 punten. Wel bleef hij daarmee achter bij zijn gemiddelde van de overige finale-wedstrijden. In de vierde wedstrijd woensdag had hij nog 55 punten gescoord. Daarmee was hij pas de vijfde speler in de NBA-historie die in een finalewedstrijd meer dan vijftig punten maakte. Vierentwintig jaar geleden was dat Jerry West voor het laatst gelukt. Elgin Baylor vestigde in 1962 het record met 61 punten. Meest produktieve spelers bij de Suns waren Richard Dumas en Kevin Johnson, ieder met 25 punten, en Charles Barkley met 24.

De Suns gingen de laatste periode in met een voorsprong van 80-73, die zelfs werd uitgebreid tot 94-83 met nog maar vijf minuten op de klok. Maar even leek de ploeg uit Phoenix alsnog te bezwijken toen de Bulls mede dankzij twee vrije worpen van Michael Jordan terugkwamen tot 99-92. Een belangrijke driepunter van Kevin Johnson gaf de Suns weer lucht.

Nooit in de geschiedenis van de NBA is een team erin geslaagd om in de finale een achterstand van 3-1 weg te werken. De Suns zeiden vannacht vol zelfvertrouwen na hun overwinning dat zij de eerste zullen zijn. “Als wij het beste team zijn, moeten we die twee wedstrijden in Phoenix toch kunnen winnen”, zei coach Paul Westphal. “Lukt dat niet, dan zijn we dus niet goed genoeg.”

Een overwinning van de Bulls zou het derde kampioenschap op rij zijn. Een belangrijke prikkel voor Michael Jordan, omdat geen van de grote hedendaagse basketballers zo'n zegereeks op zijn naam heeft staan. Magic Johnson is met zijn team wel vijf keer kampioen geworden, maar nooit drie keer achter elkaar. Ook Larry Bird is daar nooit in geslaagd.

De Suns hebben pas één keer in een NBA-finale gestaan. Dat was in 1976 en ze verloren toen van Boston.

De ploeg uit Phoenix haalde in de wedstrijd van vannacht voor het eerst in de finale een score uit de schoten van meer dan vijftig procent. Ze bleven daar net iets boven.

De politie van Chicago had zich al uitgebreid voorbereid op een kampioenschap van de Bulls. Er was een groot aantal extra manschappen op de been. Vorige jaar waren er ongeregeldheden geweest bij de viering.