Europeanen eindelijk weer favoriet voor US Open golf

ROTTERDAM, 17 JUNI. Vandaag is op de baan van de Baltusrol Golf Club in Springfield, New Jersey, het US Open van start gegaan, het tweede grand-slamtoernooi van het seizoen. De winnaar van de eerste titel van deze serie van vier toernooien, de Duitser Bernhard Langer, is door de Engelse bookmakers tot favoriet uitgeroepen, samen met de Engelsman Nick Faldo. In de Verenigde Staten mag officieel niet gewed worden, maar iedere Amerikaan zal voor het US Open een Amerikaanse favoriet hebben, hetzij Paul Azinger, Payne Stewart, Fred Couples of titelverdediger Tom Kite.

Het is tekenend voor wat gaande is in de internationale golfwereld. Eind september wordt gespeeld om de Ryder Cup, de tweejaarlijkse wedstrijd tussen de beste spelers van Europa en Amerika en al maandenlang wordt iedere prestatie van de gegadigden voor beide teams vertaald naar de kansen voor een overwinning van Europa op Amerika.

Eerst zijn er echter nog de drie overgebleven grand-slamtitels te vergeven. Eén van de aspecten van golf is dat geen van de 27.000 banen in de wereld hetzelfde zijn. Elke baan kan zelfs op een speciale manier worden geprepareerd voor een belangrijk toernooi. Meestal is dat het geval bij het US Open. De fairways worden nauwer gemaakt door het gras naar binnen te laten groeien, de greens zijn razendsnel en als de green wordt gemist komt de bal als een ei in een nest in het ongemaaide gras er rondomheen te liggen.

Vooral die laatste moeilijkheid ontbreekt op Europese banen en het is dan ook weer 23 jaar geleden dat de laatste Europeaan (Tony Jacklin) het US Open wist te winnen. Augusta National, de baan waar jaarlijks de US Masters wordt gespeeld, heeft bomen naar de fairways, maar geen struikgewas en andere hindernissen. Europeanen kunnen daar goed uit de voeten.

De Europeanen zien deze week kansen op Baltusrol. José-Maria Olazabal: “Deze baan biedt ons meer kansen dan andere jaren. De fairways zijn niet zo smal, de rough is niet zo zwaar en de greens zijn eerlijker”. Zijn landgenoot Seve Ballesteros zal met gemengde gevoelens aan dit US Open beginnen. Hij is geheel uit vorm en werd dertien jaar geleden op dezelfde baan gediskwalificeerd nog voordat hij een bal had geslagen. Hij miste zijn starttijd en kon meteen vertrekken. Op de wereldranglijst is Ballesteros inmiddels gezakt tot de 21ste plaats.

Nick Faldo, de nummer één is evenmin in vorm, maar zijn motivatie om te winnen is zo groot dat hij de laatste twee weken met zijn coach op strafexpeditie is gegaan om alle elementen van de ideale swingrobot in zijn stijl terug te krijgen. Waar schaatser Jan Roelof Kruithof zich voor de alternatieve elfstedentocht voorbereidde door in de zomer op een hometrainer in een koelcel te gaan zitten, zo zit Faldo om te wennen aan de hitte in het USPGA Championship twee weken urenlang per dag in een sauna.

De belangrijkste Europese kandidaat voor de titel is Bernhard Langer. Vanaf de tee slaat hij de bal rechter dan ooit en zijn ijzeren slagen naar de green zijn na zijn masterstitel in april nog even zuiver.

De vierde hole op de baan van Baltusrol wordt algemeen beschouwd als één van de beste holes in Amerika. Het is een par-3 van 179 meter, waar de bal over een grote vijver naar de green moet worden geslagen. Als de pin linksachter op de green staat is het bijna onmogelijk de bal ineens vlak bij de hole te slaan. Jaren geleden vroegen officials zich af of de hole niet te moeilijk was. Voor een deskundige mening schakelden zij Robert Trent Jones in, een befaamd baanarchitect. Tijdens de ronde die Trent Jones met de officials speelde maakte hij op de bewuste hole prompt een hole-in-one. “Mijne Heren, u ziet het,” was zijn commentaar. “Deze hole is niet te moeilijk”.

    • Jan Ebbinge