Winst Phoenix Suns na drie verlengingen

ROTTERDAM, 14 JUNI. Onverwachts is afgelopen nacht de spanning in de strijd om het Amerikaanse basketbalfinale teruggekeerd. De Chicago Bulls hadden de eerste twee wedstrijden in Phoenix gewonnen, maar verloren, voor 14.000 toeschouwers in de volgepakte hal, hun eerste thuisduel van de Suns, 129-121 na liefst drie, adembenemende verlengingen. Het staat nu 2-1 en woensdag gaat men verder, weer in Chicago. Wie het eerst vier keer wint is zeker van de felbegeerde NBA-titel.

De enthousiaste Charles Barkley, de vedette van de Suns en gekozen tot meest waardevolle speler van het seizoen, sprak na afloop over “de mooiste wedstrijd waarin hij ooit heeft gespeeld”. Zijn beroemde opponent Michael Jordan was het daar natuurlijk niet mee eens. “Ik kan me niet voorstellen dat ik de mooiste wedstrijd uit mijn carriere verlies.”

De Bulls stonden vlak voor tijd nog met 101-90 achter, maar trokken met een fantastisch eindsprint de stand nog gelijk (103-103). Na de eerste verlenging van vijf minuten stond het 107-107, na de tweede 114-114. Twee scores van de grote uitblinker Barkley, op passes van Scottie Pippen en Stacey King, zorgden ervoor dat de Suns in de derde verlenging onbereikbaar werden. Barkley maakte 24 punten en pakte liefst negentien rebounds.

Verliezer Jordan werd toch algemeen topscorer met 44 punten. Het was zijn hoogste score in de drie wedstrijden. Hij maakte 31 punten in het eerste duel en 42 in het tweede. Suns-coach Paul Westphal had Kevin Johnson opgedragen Jordan te bewaken. In de eerste twee wedstrijden kreeg Dan Majerle, topscorer van de Suns met 28 punten, die taak. Westphal was tevreden met het spel van Johnson, ondanks de hoge score van Jordan. Doordat hij zich op de vedette van de Suns concentreerde liep Johnson in aanvallende opzicht niet te stuntelen. De twee eerdere nederlagen werden vooral veroorzaakt door het falen van de spelverdeler. “Niemand had Jordan onder de veertig punten kunnen houden”, zei Kevin Johnson na afloop.

Chicago Bulls hoopt de derde club in de lange geschiedenis van het NBA-basketbal te worden die drie titels op rij wint. De Boston Celtics slaagden daar voor het laatst in. Van 1959 tot 1966 werden zes Cups op rij gewonnen. Chicago werd al kampioen in 1991 en 1992.