Gevaar voor explosie na botsing van twee schepen bij Oostende

BRUSSEL, 3 JUNI. Zeven en mogelijk negen zeelieden zijn vanochtend vroeg om het leven gekomen bij een aanvaring tussen een tanker en een ertsschip op de Noordzee, zo'n twintig kilometer noordelijk uit de kust bij Oostende. De tanker, gevuld met ongeveer 25.000 ton loodvrije benzine, is in brand geraakt en zou lading verliezen. Volgens Belgische deskundigen kan de tanker mogelijk exploderen. Zij achten de kans op een milieuramp door gelekte olie niet groot, omdat het om een lichte soort brandstof gaat die snel verbrandt of verdampt.

Het ongeluk gebeurde rond een uur of zes vanochtend in zeer dichte mist. De in Bermuda geregistreerde tanker British Trent had 36 bemanningsleden aan boord en was kort daarvoor vertrokken bij de raffinaderij van Petrofina in Antwerpen op weg naar Italië.

Helikopters van de Belgische marine en schepen in de buurt, waaronder de Nederlandse mijnenjager Urk, haalden 27 opvarenden uit zee, terwijl de stoffelijke overschotten van zeven mensen werden geborgen en rond het middaguur nog twee opvarenden werden vermist. Enkele opvarenden zijn met brandwonden opgenomen in Belgische ziekenhuizen. Aan boord van het vrachtschip, de onder Panamese vlag varende Western Winner, zouden geen slachtoffers zijn gevallen. Het vrachtschip was op weg naar een Nederlandse haven aan de Schelde.

Over de precieze oorzaak van de aanvaring, was vanochtend nog niets bekend. Een woordvoerder van het Belgische loodswezen kon alleen zeggen dat er dichte mist heerste en dat beide schepen geen loods aan boord hadden. Maar, zo benadrukte hij, dat zegt nog niets over de oorzaak van de aanvaring.

De tanker werd midscheeps geraakt en vloog onmiddellijk in brand. Blusboten en bergingsschepen van het Nederlandse bedrijf Smit Tak en van de Antwerpse maatschappij URS gingen vanochtend op weg naar het schip. Een van de schepen zou inmiddels hebben vastgemaakt. Mogelijk zal het schip verder weg uit de kust worden gesleept. Tegen de middag was de brand nog steeds niet onder controle.

De aanvaring gebeurde niet ver van de plek waar zes jaar geleden de Britse veerboot Herald of Free Enterprise zonk. Bij die ramp, even buiten de haven van Zeebrugge, kwamen 193 mensen om het leven. In het gebied bevindt zich een drukke vaarroute voor zeeschepen op weg naar of van het Kanaal.

Het ongeluk met de tanker zal ongetwijfeld de discussie over het zeevervoer van olie en andere gevaarlijke stoffen weer doen oplaaien. Rampen die het afgelopen najaar plaatsvonden met tankers voor de Spaanse kust bij La Coruña en bij de Shetland-eilanden hebben binnen de EG al geleid tot een intensief debat over maatregelen om de veiligheid van het zeetransport te verbeteren. Tegelijkertijd is vastgesteld dat het “aanhoudend hoge niveau van verongelukkingen in de scheepvaartindustrie” niet in de eerste plaats heeft te maken met het ontbreken van internationale veiligheidsvoorschriften, maar “veeleer door een slordige toepassing en oplegging hiervan”, aldus een mededeling van de Europese Commissie, gedateerd 24 januari van dit jaar.