Gebrekkige opslag eeuwige kwaal in het vrouwentennis

PARIJS, 2 JUNI. Mary Joe Fernandez keek gistermiddag naar de klok naast het scorebord op baan één van Roland Garros. Haar partij tegen Gabriela Sabatini duurde pas 53 minuten en ze stond al met 6-1 en 5-1 achter. “Ik dacht dit is onmogelijk. Op gravel. En tegen Sabatini die meestal lang over haar partijen doet. Ik moet het ten minste een uur vol houden.”

In tennis kan, wat bij voetbal onmogelijk is. 6-1 en 5-1 achter. Zonder tijdslimiet. Vijf matchpunten voor Sabatini. Maar ze sloeg een dubbele fout op de eerste, verloor haar servicegame en verspeelde in de derde set de partij, hoewel ook de 23-jarige Argentijnse nog vier matchpunten overleefde. Fernandez bereikte met 1-6, 7-6 (7-4) en 10-8 een plaats in de halve finales van de Open Franse tenniskampioenschappen. Zij speelt morgen tegen de Spaanse Aranxta Sanchez-Vicario, die Jana Novotna in twee sets versloeg. De andere halve finale is tussen de Duitse favoriete Steffi Graf (een 6-3, 7-5 overwinnig op Jennifer Capriati) en haar 18-jarige landgenote Anke Huber, die de als vierde geplaatste Conchita Martinez uitschakelde met 6-7 (2-7), 6-4, 6-4.

De overwinning van de 22-jarige Fernandez, die als vijfde was geplaatst en zevende staat op de ranglijst, was de langste vrouwenpartij in de geschiedenis van de grand-slamtoernooien. De partij duurde drie uur en 35 minuten, de derde set bijna twee uur. “Toen ik terugkwam tot 5-2 in de tweede set en de klok zag verspringen op een uur, ontspande ik. Dat was beter te accepteren”, zei Fernandez. “Vanaf dat moment deed ik wat iedereen doet als je zo ver achter staat. Ik wilde meer. Ik nam risico's.”

“Ik raakte nerveus”, verklaarde Sabatini haar ineenstorting. “Ik verloor mijn concentratie. En zij begon ongelofelijk hard te slaan.” Bij 5-3 mocht Sabatini een tweede maal voor de wedstrijd serveren. Drie keer had ze de kans de partij in een klap uit te maken, twee games later nog een maal. Maar het blijft een eeuwige kwaal voor het vrouwentennis. Ze kunnen met hun service veel minder makkelijk het spel domineren dan de mannen, waar een doorbraak een zeldzaamheid is. Ook Graf wist in haar partij tegen Gildemeister de partij niet op haar eigen service te beslissen, ook Capriati mocht in de tweede set tegen Graf bij een 5-4 voorsprong serveren. Ze werd gebroken op love.

Fernandez heeft twee keer de finale van het grand-slamtoernooi in Australië bereikt, Sabatini heeft in 1990 de US Open gewonnen. Maar beiden blijven eeuwig in de schaduw staan van de echte kampioenen: Graf, Seles en Navratilova. Vooral Sabatini had veel meer uit haar carrière kunnen halen als ze over sterkere zenuwen had beschikt. Toch heeft ze nauwelijks te klagen. Haar schoonheid, haar imago is door ProServ tot in het oneindige benut. Met haar eigen parfum, haar eigen kledinglijn en als nieuw gezicht voor de Pepsi-reclames heeft ze al tientallen miljoenen guldens verdiend.

In de derde set duurde het tot 9-8 voordat Sabatini met een dubbele fout het vijfde matchpunt aan Fernandez schonk. Dat werd verzilverd met een fraaie backhand op de lijn. En kus bleef achterwege, maar de twee speelsters omhelsden elkaar na afloop over het net.