Oud-directeur NOVIB overleden

Sjef Theunis, van 1974 tot 1989 algemeen directeur van de Nederlandse Organisatie voor Internationale Ontwikkelingssamenwerking Novib, is maandag op 51-jarige leeftijd in Tunis aan een hartaanval overleden. Theunis vormde in de jaren zeventig en tachtig de Novib om tot een organisatie die niet alleen fondsen voor projecten in de Derde Wereld werft, maar ook op veel breder terrein de ontwikkelingsproblematiek onderzoekt en aanpakt.

Theunis reisde veel naar arme landen in bijvoorbeeld Latijns Amerika, om zich op de hoogte te stellen van het sociale en politieke klimaat in die landen. Hij zocht altijd contact met zowel de plaatselijke bevolking als de officiële regeringen. Na zijn vertrek bij de Novib, waar hij werd opgevolgd door oud PvdA-voorzitter Max van den Berg, vestigde Theunis zich in Afrika waar hij werkplaatsen oprichtte (El taller) om kennis en ervaring over te brengen op ontwikkelingswerkers. Theunis was overtuigd van de noodzaak van inheemse ontwikkelingsorganisaties in de Derde Wereld. Zijn grote wens was meer nadruk te leggen op de persoonlijke ontmoeting tussen Noord en Zuid, maar ook tussen de zuidelijke landen onderling.

Theunis promoveerde in 1979 op het onderwerp buitenlanders in Nederland. Zijn proefschrift werd onder de titel "Ze zien liever mijn handen dan mijn gezicht, Buitenlandse arbeiders in ons land' bij Het Wereldvenster uitgegeven. Zijn belangrijkste conclusie was dat het typisch Westers is godsdienst als een weinig ter zake doende, private aangelegenheid te beschouwen. De islam bepaalt de cultuur van de buitenlandse arbeiders zozeer, concludeerde Theunis, dat het contact tussen Nederlandse en buitenlandse werknemers niets oplevert zolang wij dit verschijnsel negeren.