Austrian Airlines zoekt alternatief voor fusie KLM

ROTTERDAM, 29 APRIL. De Oostenrijkse luchtvaartmaatschappij Austrian Airlines zoekt naar een alternatief voor de beoogde samenwerking met de KLM, SAS en Swissair. De raad van commissarissen van Austrian heeft de directie gisteren toestemming gegeven onderhandelingen te beginnen met Lufthansa en Air France over strategische samenwerking.

De KLM laat in een reactie weten dat zij samen met Austrian, SAS en Swissair gewoon doorgaat met de gesprekken. “De gesprekken verlopen in een positieve sfeer en we zullen gewoon met alle partners op de ingeslagen weg doorgaan”, zei een KLM-woordvoerder vanmorgen. Austrian heeft de KLM overigens niet genformeerd over de nieuwe onderhandelingen die zij is gestart. “Maar het staat hen vrij om nog met andere partijen te praten”, aldus de woordvoerder.

Austrian-topman Anton Heschl heeft afgelopen dinsdag in Frankfurt een informeel gesprek gehad met Lufthansa-president Jürgen Weber over mogelijkheden voor samenwerking. Naast de gesprekken met Lufthansa en Air France onderhandelt Austrian ook met de Japanse luchtvaartmaatschappij All Nippon Airways (ANA) over coöperatie. Austrian voert de gesprekken met de drie maatschappijen afzonderlijk. Van onderlinge samenwerking tussen Air France, Lufthansa en ANA is geen sprake.

ANA bezit op dit moment negen procent van de aandelen van Austrian. Air France heeft een belang van anderhalf procent in de Oostenrijkse maatschappij. Swissair bezit tien procent van de aandelen. De overige aandelen van Austrian zijn in bezit van de staat (51 procent) en particuliere aandeelhouders.

Volgens Otto Binder, president-commissaris bij Austrian, beschouwt de maatschappij de gesprekken met de KLM, SAS en Swissair als de meest substantiële maar willen de Oostenrijkers alternatieven hebben. “Vooral naar de staat zijn we verplicht dit te doen. Als we geen alternatieven zouden onderzoeken voor de samenwerking met de KLM, SAS en Swissair zou de overheid hierop worden aangevallen”, zei Binder vanmorgen in een telefonische reactie op de nieuwe gesprekken van Austrian.

Austrian heeft het internationale adviesbureau McKinsey ingeschakeld om te onderzoeken wat de beste mogelijkheden voor de maatschappij zijn. “Daarbij willen we alle mogelijkheden op een rij hebben zodat we onszelf later niet kunnen verwijten dat we niet alles hebben onderzocht”, aldus Binder. McKinsey zal over vier weken een voorlopig onderzoeksrapport uitbrengen. Twee weken daarna volgt een definitieve versie.

De mededeling van Austrian komt een paar dagen nadat zij samen met de drie beoogde partners in gezamenlijke verklaring meldde dat de samenwerking van de vier maatschappijen een stap dichterbij is gekomen. In de nog op te richten Europese houdstermaatschappij zouden de KLM, SAS en Swissair ieder een belang van dertig procent krijgen en Austrian de resterende tien procent.

Al eerder had de ondernemingsraad van Austrian laten weten tegen de samenwerking met de KLM, SAS en Swissair te zijn. De werknemers zijn bang dat door het samengaan veel banen worden geschrapt bij de Oostenrijkse luchtvaartmaatschappij. Een deel van het personeel gelooft meer in een zelfstandige rol van Austrian waarbij zij zich als "niche-player' op de Europese markt zou kunnen handhaven.

Volgens ingewijden betekent een eventueel afvallen van Austrian in de gesprekken zeker niet het einde van de samenwerking tussen de vier Europese maatschappijen. Austrian heeft weliswaar een sterk Oosteuropees netwerk maar speelt als kleinste van de vier maatschappijen geen essentiële rol in de beoogde samenwerking.