Brand bij sekte in Texas: 86 doden

WASHINGTON, 20 APRIL. De Amerikaanse sekteleider David Koresh en waarschijnlijk 85 volgelingen zijn in Waco in de staat Texas in een vlammenzee omgekomen. Het gebouwencomplex van de sekte van de Branch Davidians dat de FBI had omsingeld, brandde gisteren binnen een uur tot de grond toe af.

Volgens de FBI hebben de sekteleden zelf de brand in de houten gebouwen aangestoken. Enkele uren eerder had de FBI met tanks gaten in de muren geslagen en traangas naar binnen gepompt, in de hoop dat de sekteleden zich zouden overgeven. Negen volgelingen van Koresh zijn levend uit de vlammen gekomen. Vier van hen liggen zwaargewond in ziekenhuizen, vijf worden vastgehouden in de plaatselijke gevangenis als mogelijke getuigen.

Voor de regering-Clinton komt het incident slecht uit. Minister van justitie Janet Reno, een maand in functie, nam de volle verantwoordelijkheid voor het optreden van de FBI, die na een belegering van 51 dagen wilde ingrijpen. “Natuurlijk, als ik had gedacht dat de kansen op massale zelfmoord groot waren, dan zou ik het plan nooit hebben goedgekeurd”, zei Reno. Ze verklaarde bereid te zijn af te treden, “als de president dat wil”.

President Clinton was zondag na overleg met Reno akkoord gegaan met het FBI-optreden. Gisteren zei hij “diep bedroefd” te zijn over de afloop, maar hij verwees voor vragen naar minister Reno en de FBI. “Zij hebben de tactische beslissing genomen.” Later zei hij: “Ik heb de minister gezegd te doen wat zij dacht dat juist was, en ik steun die beslissing”. Zijn woordvoerders meenden dat Clinton “zeker verantwoordelijk is”, maar dat “justitie en de FBI in deze de operationele controle hebben”.

Verscheidene Senatoren hebben al een onderzoek naar het FBI-optreden aangekondigd. “Het is onmogelijk om nu vast te stellen of het wijs was wat de FBI deed”, zei de Republikeinse senator Arlen Spector. Zo zijn er vragen of de autoriteiten nog langer hadden kunnen wachten en welke aanwijzingen er waren dat de sekte zelfmoord zou kunnen plegen.

Pag.5: Minister Reno: FBI had geen andere keus dan in de aanval gaan

Eerder werd president Clinton gehekeld dat hij zich teveel met de bijzonderheden van de belegering bemoeide. Minister Reno zei gisteren dat zij het plan tot ingrijpen zondag “niet tot in details” met hem had besproken. “Ik nam de beslissing”.

Reno zei dat ze tot ingrijpen had besloten wegens vermoeidheid bij de federale agenten na de lange belegering en berichten over kindermishandeling door de sekte. Het optreden was bedoeld als een “stap voorwaarts” naar een oplossing. Tijdens een bestorming op 28 februari werden vier agenten van het Bureau van Alcohol, Tabak en Vuurwapens doodgeschoten en raakten zestien mensen gewond.

Na een belegering van 51 dagen sloegen gistermorgen tanks om zes uur plaatselijke tijd tanks gaten in de gebouwen. Vervolgens werd er traangas naar binnen gepompt. De sekteleden namen de tanks tevergeefs onder vuur met automatische wapens. Via een luidspreker werd hun duidelijk gemaakt dat ze vrijwillig met de handen boven het hoofd naar buiten konden komen.

Om twaalf uur kwam er plotseling rook uit een van de daken en later sloegen de vlammen uit, aangeblazen door de harde droge wind. Er waren explosies op de plaatsen, waar waarschijnlijk de munitie was opgeslagen.

De onderhandelingen waren tot nu toe steeds mislukt. David Koresh had zijn beloften tot overgave nooit uitgevoerd. Een woordvoerder van de FBI zei dat Koresh van plan was geweest om op 2 maart bij een eventuele overgave voor alle televisiecamera's zelfmoord met handgranaten te plegen. Later bedacht hij zich.

Volgens de FBI-woordvoerder had een overlevende, die in een bunker verbleef, andere sekteleden horen zeggen dat het vuur was aangestoken. Verscheidene scherpschutters van de FBI zouden hebben gezien hoe sekteleden het vuur aanstaken. “David Koresh gaf volgens ons de opdracht om zelfmoord te plegen en ze hebben zijn bevel gehoorzaamd”, zei de FBI-woordvoerder.

De brandweerwagens kwamen pas bij het gebouwencomplex, toen het al grotendeels was afgebrand. Volgens deskundigen was blussen een hopeloze zaak. Er was nauwelijks water in de omgeving. De waterleiding voor de sekteleden was door de FBI afgesloten.

Onder de slachtoffers zijn naast Amerikanen ook Britten en Australiërs. Er waren 25 kinderen in de gebouwen onder wie zeventien onder de tien jaar. Als de resten van het vuur zijn afgekoeld, gaat de FBI tellen hoeveel doden er zijn gevallen. Minister Reno zei gisteren dat de FBI wel degelijk “professioneel” heeft geopereerd: “Er waren geen gemakkelijke antwoorden.”