Jury: twee agenten schuldig in zaak-King

WASHINGTON, 19 APRIL. Twee van de vier politiemannen, die verdacht werden van schending van de burgerrechten van de zwarte dronken automobilist Rodney King, zijn zaterdagochtend door een rechtbankjury in Los Angeles schuldig verklaard. Veel Amerikanen haalden opgelucht adem. Na de uitspraak bleven rellen, waarover de afgelopen weken was gespeculeerd, uit.

Toen president Clinton tijdens een toespraak in Pittsburg het oordeel van de jury vernam, maakte hij daarvan meteen melding, waarna de menigte begon te juichen en te klappen. “Deze uitspraak was een hulde aan het werk en het oordeel van de jury en de inspanning van de federale regering om deze zaak aanhangig te maken”, zei Clinton.

Vorig jaar ontstonden in Los Angeles en elders bloedige rellen, toen de vier agenten door een jury van een plaatselijke rechtbank werden vrijgesproken van mishandeling. Daarna hebben federale aanklagers het viertal vervolgd wegens schending van de burgerrechten van Rodney King. Deze procedure is in het leven geroepen om ondanks racistische praktijken van lokale rechtbanken toch recht te laten geschieden. De jury in Los Angeles was afgelopen vrijdagmiddag tot een conclusie gekomen. Rechter John Davies verzegelde de uitspraak om de politie de gelegenheid te geven tot mobilisatie, ter voorkoming van onrust. Een belangrijk bewijsmiddel was de amateurvideo-opname van de harde slagen met de knuppel. Stacey Koon die als bevelhebbend politie-officier de verantwoordelijkheid nam voor de knuppelslagen, is schuldig verklaard. Ook Laurence Powell die de meeste slagen heeft toegediend, werd door de jury schuldig geacht. Theodore Briseno die op gegeven moment de slagen probeerde tegen te houden, en de inmiddels ontslagen leerling-agent Timothy Wind, gingen vrijuit. Op 4 augustus krijgen Koon en Powell die op een borgtocht van 5000 dollar vrij zijn, straffen opgelegd. Volgens de strakke richtlijnen van justitie wacht hen een gevangenisstraf van waarschijnlijk twee jaar met vervroegde voorwaardelijke invrijheidsstelling.

De advocaat van Koon was ontstemd over het gejuich na de uitspraak. “Ik huil voor hen. Dit is recht, geen circus”, zei hij. “Stacey Koon is geen offerlam om opzij te worden gelegd voor vrede in Los Angeles.” De twaalf juryleden en hun twee invallers zaten zeven weken in een hotel, afgesloten van de wereld en van de berichtgeving over de zaak. De jury kende een doorsnee bezetting met twee zwarten en een latino.