Debutant moet eerst sfeer in Crucible overwinnen

ROTTERDAM, 16 APRIL. Morgen begint in het Crucible Theatre in Sheffield de jaarlijkse marathon om het wereldkampioenschap snooker. Pas over zeventien dagen, op 2 en 3 mei, zal het toernooi gevorderd zijn tot de finale.

Van de 542 spelers die zich hadden ingeschreven zijn er voor het laatste stadium 32 over gebleven. De eerste zestien van de wereldranglijst na vorig seizoen zijn automatisch geplaatst. Het veld wordt aangevuld met zestien spelers die zich via voorronden hebben gekwalificeerd. Afhankelijk van hun klassering op de ranglijst hebben sommige spelers negen of tien wedstrijden moeten winnen alvorens hun plaats te boeken in de Crucible.

Het nieuwe beleid van de Wereld Snookerbond heeft voor een ommekeer gezorgd. Sinds de sport twee jaar geleden de deuren heeft opengezet voor elk talent dat professional wil worden zolang hij maar het inleggeld aan de bond betaalt, is de concurrentie en het aantal verrassingen in de uitslagen toegenomen. Zelfs de geplaatste topspelers krijgen al regelmatig om hun oren van de spelers van de jonge garde. In de Crucible komen liefst acht debutanten aan de start. Drie spelers kwamen in het geheel niet op de ranglijst voor en Stephen O'Connor stond op de 272e plaats toen hij aan de kwalificatieronden begon. Zo waait er een frisse wind door de snookerwereld en daar is de sport bij gebaat. Gevestigde spelers als Neal Foulds, Steve James en Dennis Taylor (die met die bril) zullen de eerste ronde moeten overleven om hun bevoorrechte positie in de top zestien niet te verliezen.

Van alle nieuwkomers steekt Ronnie O'Sullivan met kop en schouders boven de rest uit. Deze pas zeventienjarige Engelsman heeft in zijn korte bestaan als professional bijna alle records die Stephen Hendry op zijn naam had, omver gekegeld. In de aanloop naar de negen ranking-toernooien van dit seizoen won O'Sullivan 74 van zijn 76 kwalificatiewedstrijden. Hij werd de jongste speler die een proftoernooi won (in Bangkok) en hij is de jongste speler die in competitieverband de maximum break van 147 heeft gemaakt. Hij wordt algemeen beschouwd als de toekomstige wereldkampioen. Dit jaar behoort hij nog niet tot de kanshebbers.

De geschiedenis van het WK vertelt dat debutanten eerst de sfeer in de Crucible moeten overwinnen en daarna pas de tegenstander. Voordat dat laatste het geval is, zijn de routiniers meestal al een ronde verder. Het theater in Sheffield mag van buiten nog zo lelijk zijn, van binnen is het sinds 1977 de enige echte snookertempel. Alle partijen worden nauwlettend door de BBC-camera's geregistreerd, de negenhonderd toeschouwers houden zich urenlang muisstil en reputaties zijn er gemaakt en gebroken. Alleen de absolute topspelers zijn bestand tegen een spanning die er daardoor heerst.

O'Sullivan moet het in de eerste ronde opnemen tegen Alan McManus. Deze jonge Schot speelde al eerder in het WK en is ook beter gewend aan lange partijen over minimaal 19 en maximaal 35 frames (de finale). McManus geldt, samen met James Wattana uit Thailand, als de gevaarlijkste outsider. Er zijn drie uitgesproken favorieten. Hoewel Stephen Hendry voor zijn niveau tot dusver een teleurstellend seizoen doormaakt, wijst alles erop dat hij op tijd in vorm is. Op weg naar de titel in het International Open vorige week produceerde hij tien century-breaks, het hoogste aantal ooit in een toernooi gemaakt. Hendry's sterkste eigenschap is zijn instinct om te overleven. In de finale vorig jaar stond hij met 14-8 achter tegen Jimmy White. Vervolgens won hij tien frames op rij en daarmee voor de tweede keer de wereldtitel. De Schot is vooral afhankelijk van zijn concentratie. Wanneer hij niet voor honderd procent zijn aandacht op de tafel heeft gericht, wordt zijn verdediging kwetsbaar.

Steve Davis werd in de jaren tachtig zes keer wereldkampioen en solliciteert nadrukkelijk naar een zevende titel. Hij won dit seizoen al vier toernooien, maar was vorige week met 10-6 de mindere van Hendry in de finale van het International Open.

Jimmy White is vooral de sentimentele favoriet. Vier keer werd hij tweede, waarvan drie keer in de laatste drie jaar. Met de nieuwe lichting spelers in aantocht krijgt de Wervelwind niet veel kansen meer om zijn droom te verwezenlijken. De 147 die hij vorig jaar maakte, had hij graag ingewisseld voor een titel. White's populariteit bij het grote publiek komt eveneens tot uitdrukking in zijn contracten. Drie topspelers gingen begin dit jaar een nieuw contract aan met fabrikanten in tafels en keu's. Hendry krijgt 200.000 pond voor drie jaar, John Parrott 250.000 pond voor vijf jaar en White bedong een miljoen pond voor vier jaar. Het laatste bedrag is gelijk aan het prijzengeld dat de sponsor, een tabaksconcern, te bieden heeft aan de 32 deelnemers in Sheffield. Op de nieuwe wereldkampioen ligt 175.000 pond te wachten.