Geloof en familie basis successen Langer

ROTTERDAM, 13 APRIL. Bernhard Langer heeft op de baan van de Augusta National Golf Club in de staat Georgia voor de tweede keer de US Masters gewonnen. Met 277 slagen over vier ronden bleef hij de Amerikaan Chip Beck vier slagen voor. Het is de ruimste overwinning in de Masters sinds tien jaar.

Langer na afloop: “De laatste ronde van de Masters geeft altijd veel druk, of je nu vier slagen voor ligt of een paar slagen achter. Ik had twee slechte slagen, beide met de ijzer-9, maar op de andere holes slaagde ik er in de kortste weg naar de vlag te nemen. Ik heb aanvallend gespeeld en die instelling is beloond”. Al na de derde ronde bedroeg de voorsprong van Langer vier slagen. Voor geen enkele speler is zo'n voorsprong in de Masters veilig, behalve wellicht voor Langer, zo voorspelden de experts.

De 35-jarige Duitser uit Anhausen staat bekend om zijn ijzersterke mentaliteit en bovendien waren de spelers van naam te ver in het klassement weggezakt. Toch waren er twee Amerikanen die de leider in de beslissende ronde tot op één slag benaderden. Langers eigen score bleef de eerste twaalf holes stabiel op 9 onder par, terwijl Dan Forsman en Chip Beck met elk drie birdies op 8 onder par waren gekomen. Op de beruchte, korte 12de hole, waar eerder onder anderen Nick Faldo en Ben Crenshaw werden uitgeschakeld, vond ten slotte ook Forsman zijn Waterloo. Hij sloeg twee ballen achter elkaar in de vijver voor de green. Langer wist de beproeving van de 12de hole te doorstaan en nam kort daarna alle twijfel weg met een magnifieke eagle-3 (twee onder par) op de lange 13de hole. Toen hij op de 15de hole door een birdie (één onder par) opnieuw een slag op Beck uitliep, was de rest van de ronde alleen nog van academische waarde.

Ook de andere Europeanen stelden de laatste dag niet teleur. In de aanloop naar de wedstrijd om de Ryder Cup, het tweejaarlijkse prestigeduel tussen de beste spelers van Amerika en Europa, heeft Europa de eerste waarschuwing uitgedeeld. De Zweed Anders Forsbrand sloot zijn debuut in de Masters af met een ronde van 66, de beste score van het toernooi. Hij deelde de elfde plaats met Severiano Ballesteros. De andere Spanjaard, Jose-Maria Olazabal, maakte 68 en werd zevende. Faldo herstelde zich knap, maar zijn 67 kwam toen de schade al was geleden.

Langers overwinning zorgde voor de vijfde Europese winst in de laatste zes jaar. Alleen de Amerikaan Fred Couples wist vorig jaar de Europese hegemonie te doorbreken. Europeanen winnen zelden het US Open of het USPGA Championship, twee andere Grand-Slam-toernooien die op Amerikaanse bodem worden gehouden. Deze vinden ieder jaar op een andere baan plaats, terwijl de Masters altijd op dezelfde baan wordt gespeeld. Langer en zijn Europese collega's kennen de baan van Augusta National dan ook als hun broekzak en die andere banen niet. Dat uitgerekend Bernhard Langer die eerste tik op zijn geweten heeft, is geen toeval. Zonder al te veel op te vallen, behoort hij al twaalf jaar tot de absolute wereldtop. Voor hem geen Crocodile Dundee-hoed à la Greg Norman of de bravoure van Seve Ballesteros. Langer moet het van andere dingen hebben. Van zijn geloof en van zijn gezin bijvoorbeeld. Die twee interesses geven hem de basis voor zijn daden op de golfbaan. Eenmaal op de baan zorgen zijn karakter en zijn mentaliteit voor de balans.

Langer zou zijn doorzettingsvermogen te danken kunnen hebben aan zijn vader, die hij grenzenloos bewondert. Als Tsjech van geboorte werd Erwin Langer in de oorlog als gevangene op een Russische trein gezet naar een onbekende bestemming. De missie was duidelijk. Toen de trein op een nacht op een berg reed, zag hij als enige kans om te ontsnappen. Pas veel later wist hij dat hij in Beieren was. Na maanden lange ontberingen kwam een einde aan de oorlog en bouwde vader Langer langzaam een bestaan op als metselaar in een plaatsje bij Augsburg.

Om de huishoudpot aan te vullen moest Bernhard Langer al op achtjarige leeftijd een baantje nemen. Hij werd caddie en fietste na schooltijd twintig kilometer heen en terug naar de plaatselijke golfclub om de tassen van de leden te dragen. Golf was elitair in die dagen en hij stuitte op veel misverstanden en tegenwerking. Toen zijn eigen talent voor het spel aan het licht kwam, ging hij van school en werd professional.

Twintig jaar later heeft hij 38 toernooizeges behaald, waarvan 27 in Europa en elf in de rest van de wereld. Langer, die met zijn Masters-overwinning 306.000 dollar won, is een van de best verdienende sportlieden. Drie keer in zijn carrière heeft hij te kampen gehad met de yips, het verschijnsel waarbij faalangst voor de hole overgaat in een mentale blokkade. De handen kunnen dan niet langer de signalen van de hersenen opvolgen. Het is het ergste wat een professional golfer kan overkomen en meestal betekent het het einde van de carrière. Langer is er alle keren in geslaagd een oplossing te vinden.

In de laatste Ryder Cup lag het lot van Europa in de laatste wedstrijd op de laatste hole in handen van Langer. Hij had de laatste twee holes gewonnen en het was al een wonder dat hij Europa misschien nog aan een gelijk spel kon helpen. Maar hij miste de alles beslissende putt en liet zijn teamgenoten en duizenden fans ontsteld achter. Al een week later rekende hij af met de twijfel en de critici door een groot toernooi te winnen op de Europese Tour. Aan de bar in het clubhuis stellen golfers elkaar wel eens de vraag welke speler ze een putt van een meter zouden willen laten maken als hun leven er vanaf hing. Het antwoord op die vraag zal na deze Masters voor velen weer iets duidelijker zijn.