Tin is zwaarste metaal in interstellaire ruimte

Er zijn ijle, gasvormige tinwolken ontdekt in de interstellaire ruimte. Tin is, met een atoomnummer van 50, verreweg het zwaarste element dat tot nog toe in de interstellaire ruimte is aangetroffen. De vorige recordhouder die twee jaar geleden werd ontdekt was krypton, met atoomnummer 36.

Atomen in de interstellaire ruimte vallen pas op als ze licht opvangen van daar achter aanwezige sterren. Zo ontdekte de Duitse astronoom Johannes Hartmann in 1904 als eerste de aanwezigheid van interstellaire atomen. Hij zag een absorptielijn, afkomstig van interstellair cadmium, in het spectrum van Mintaka, een van de drie sterren in de gordel van Orion.

Toen Lewis Hobbs en collega's van de Universiteit van Chicago onlangs gebruik maakten van ultravioletwaarnemingen van de Hubble ruimtetelescoop, ontdekten ze in het spectrum van drie sterren een absorptielijn afkomstig van gasvormig tin. Ook in het spectrum van een vierde ster, die door andere astronomen was waargenomen, toonden Hobbs en collega's interstellair tin aan. De ontdekking wordt beschreven in het Astrophysical Journal van 10 juli.