Oxford met olympische toppers op achterstand

ROTTERDAM, 29 MAART. Oxford had twee roeiers, Pinsent en Robertson, in de boot die tijdens de Olympische Spelen goud hadden behaald. Toch won tegenstander Cambridge de 139ste editie van de beroemde bootrace tussen de universiteitsteams op de Thames, voor het eerst sinds zes jaar. De voorsprong bedroeg aan de finish drieeneenhalve lengte. Het was een verrassende zege.

Oxford was zaterdag favoriet. De "stuurman' van de ploeg was een vrouw, de 21-jarige Samantha Benham. De brunette was pas een week voor de wedstrijd aangewezen.

Cambridge, lichter en jonger, nam meteen na de start voorsprong en gaf die niet meer uit handen. De ploeg gebruikte een nieuw soort bladen. “We hadden meteen het goede ritme te pakken”, legde Cambridge-president James Behrens, de nummer drie in de boot, uit. “Ik heb de hele weg zitten genieten.” De Amerikaan Malcolm Baker, nummer zes: “We hebben ze geen moment hoop op een goed resultaat willen geven.” Behrens zegt te hebben bewezen dat Cambridge geen olympische toppers nodig had om tot winst te komen. Het succes had volgens hem alles met eenheid te maken. De president eerde de coaches van Cambridge. “Ze hebben uitstekend geroeid”, oordeelde Matthew Pinset, president van Oxford, over de tegenstanders. “Ze waren in alles de beste.”

De winnende roeiers, gekleed in het traditionele lichtblauw, deden over het parcours van 6,8 kilometer zeventien minuten, elf seconden sneller dan Oxford en vijftien seconden boven het baanrecord. Er keken naar schatting 250.000 toeschouwers langs de kant toe.

Het was pas Cambridge's tweede overwinning in de laatste achttien jaar. Bij een zege van Oxford had de stand in het algemeen klassement zijn gelijk getrokken, 69-69. Nu blijft Cambridge aan de leiding. Sinds de premiere in 1829 eindigde een keer een race onbeslist. Er was toen geen verschil te ontdekken tussen beide teams. Nu was er geen ogenblik een kans op een herhaling van het befaamde radiocommentaar over de race in 1952, toen de opgewonden John Snagge de ademloos luisterende natie meldde: “Ik weet niet wie voor ligt, het moet Oxford of Cambridge zijn.” In 1978 zonk een van de boten en in 1984 werd de wedstrijd een keer op een zondag over gevaren. Cambridge had een voorwerp geraakt in het water.

De bootrace is zeker geen pure Engelse aangelegenheid. Zaterdag kwam de helft van de achttien deelnemers uit het buitenland, drie Amerikanen, twee Duitsers, een Joegoslaaf, een Canadees, een Australier, een Schot en een Ier.