LOUIS. V. GERSTNER; Eerste buitenstaander als topman van IBM

IBM maakte gisteren een eind aan alle geruchten en benoemde Louis V. Gerstner tot de nieuwe topman van het Amerikaanse computerbedrijf. Gerstner, die afkomstig is van de tabaks- en voedingswarenfabrikant RJR Nabisco, wordt de zesde IBM-topman en de eerste buitenstaander in die functie. “Lou Gerstner brengt voor deze post de geloofspapieren mee die wij in een topman van IBM zochten”, zegt James Burke, voorzitter van de benoemingscommissie. Hij is een uitstekende bedrijfsstrateeg en manager met een succevolle staat van dienst bij American Express en RJR Nabisco.”

Gerstner volgt per 1 april John F. Akers op die eind januari zijn vertrek aankondigde. Zijn ontslag was onvermijdelijk geworden nadat IBM over 1992 een verlies had geboekt van bijna 5 miljard dollar. Het was het tweede achtereenvolgende verliesjaar van de onderneming, ondanks een ingrijpende reorganisatie en het afvloeien van 65.000 werknemers.

De keuze van de 51-jarige Gerstner volgt na wekenlange speculaties over wie allemaal in aanmerking zouden komen. Nadat grote namen als John Sculley (Apple), John Young (ex-Hewlett Packard) en Lawrence Bossidy (Allied Signal) afvielen, werd drie dagen geleden al duidelijk dat Gerstner het zo goed als zeker zou worden. IBM ontkent echter dat hij een tweede keus is. Burke zei gisteren dat Gerstner zelfs de eerste was die hij sprak toen IBM een lijst van 120 kandidaten had opgesteld.

Gerstner heeft zijn kwaliteiten als financieel en strategisch bedrijfsarchitect bewezen bij American Express en RJR Nabisco, nadat hij was opgeklommen bij McKinsey & Co. Als topman van American Express vanaf 1978 gaf hij door versnelde automatisering de credit-cardproducent nieuwe impulsen. Het bedrijf stond bekend als een van de meest geautomatiseerde en dat heeft voor IBM zeker meegespeeld bij de keus voor de nieuwe topman. Gerstner kwam in 1989 bij RJR Nabisco, dat net een leveraged buy-out achter de rug had. Hij wist de daaruit voortvloeiende schuld te halveren terwijl de winst in vier jaar 42 procent groeide.

Als nadeel van Gerstner wordt gezien dat hij weinig ervaring heeft in de computerindustrie. Gerstner pareerde die kritiek in zijn aanvaardingsspeech door te zeggen dat hij als geen ander weet wat een automatiseringsklant van IBM nodig heeft. Analisten wijzen er ook op dat IBM genoeg specialisten heeft. Belangrijker is iemand die de structuur omgooit en het management verandert. Pikant detail is dat Gerstners broer Richard een topfunctie bij IBM had, waardoor Gerstner weet waar hij aan begint en waar hij bovendien voor advies te rade kan gaan. Gerstner kondigde gisteren aan dat hij niets zal nalaten om IBM weer gezond te maken maar niet van plan is om het bedrijf met snelle reparaties er weer bovenop te helpen.

Gerstner wordt door kennissen en oud-collega's omschreven als een man met een ijzeren wil, hard voor zichzelf en voor anderen. In zijn jonge jaren hakte hij in het weekend een keer twee vingers af met een grasmaaier. In het ziekenhuis bij de chirurg commandeerde hij de man om een beetje op te schieten want hij had maandagochtend een belangrijke vergadering. Een ander typerend verhaal bewijst dat hij ook niet zonder humor is. Toen een afdelingsmanager van RJR vroeg of de bedrijfsresultaten aan Gerstners verwachtingen voldeden, antwoordde hij: “Niemand heeft ooit aan mijn verwachtingen voldaan, behalve mijn vrouw.”