Lancering ruimteveer drie seconden voor het vertrek afgelast

CAPE CANAVERAL, 23 MAART. De lancering van het Amerikaanse ruimteveer Columbia is gisteren drie seconden voor het vertrek afgelast. De motoren werden stilgezet en de zeven astronauten, die voor een onderzoeksmissie de ruimte in zouden gaan, konden weer uitstappen. Duitsland had deze vlucht van de space shuttle gefinancierd voor het uitvoeren van wetenschappelijke experimenten.

De lancering was al in volle gang. Twee van de drie hoofdmotoren draaiden reeds en zoals gebruikelijk bij een lancering steeg er rondom de Shuttle witte rook op. Het probleem zat hem in de derde motor, waarvan een van de kleppen niet goed sloot. Volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA waren de vijf Amerikanen en de twee Duitsers aan boord geen moment in gevaar. Drie kwartier na de geplande lancering verlieten ze de cockpit van de Columbia. Teleurstelling en ergernis waren op hun gezichten af te lezen.

“Ik heb hem nog nooit zó depressief gezien”, zei Rudolf Teuwsen, woordvoerder van het Duitse ruimtevaart-agentschap, toen de eerste astronaut, de Duitse natuurkundige Ulrich Walter, uit de kabine naar buiten kroop.

Shuttle-commandant Steven Nagel verklaarde dat hij door alle rode lichten in de cockpit wist dat er iets mis was. “We werden vrij snel gerustgesteld. We hoorden dat het niets ernstig was, dus we raakten niet echt in paniek. Het was gewoon die enorme teleurstelling.”

Het was de derde keer in twaalf jaar dat een defect aan een van de motoren ervoor zorgde dat een ruimteveer aan de grond moest blijven. In 1984 werd de Discovery vier seconden voor de lancering stil gezet. Een jaar later werd een vlucht van de Challenger drie seconden voor vertrek afgelast. In beide gevallen ging het om problemen met de kleppen.

De vlucht van gisteren was de afgelopen zes weken herhaaldelijk uitgesteld om pompen en hydraulische slangen in de Colombia te vervangen. Onderzoekers hebben vijf jaar lang gewacht op de missie, de tweede in twaalf jaar die door de Duitsland betaald zou worden. Door de ontploffing van de Challenger in januari 1986 had het project een grote vertraging opgelopen. (AP/Reuter)