Is een reis om de wereld in tachtig dagen - de ...

Is een reis om de wereld in tachtig dagen - de uitdaging van Jules Verne en zijn held Phileas Fogg - per zeilschip mogelijk? Van de drie schepen - een trimaran en twee catamarans - die eind januari vanuit Bretagne vertrokken om de legendarische uitdaging te overwinnen, is er nog slechts één in de race.

De "Commodore Explorer', een catamaran van 26 meter lengte van de Franse "skipper' Bruno Peyron, ligt nog steeds op schema. Hij zou enkele dagen speling hebben. Dat is van betrekkelijke betekenis - om het kortst mogelijke parcours voor deze reis om de wereld binnen Jules Verne's termijn af te leggen is een gemiddelde snelheid van 12,8 knopen nodig. IJsbergen rond Antarctica, stormen, tegenwind of het ontbreken van wind zijn onberekenbare factoren die zich niet aan gemiddelden storen.

De trimaran Charal, die bijna zo lang is als een tennisveld, liep drie weken na het vertrek al zoveel averij op dat de schipper, de Fransman Olivier de Kersauson, naar een veilige haven in Afrika moest uitwijken. De Trophée Jules Verne (en de bijbehorende een miljoen dollar van een Franse bank) bleek evenmin weggelegd voor de Nieuwzeelander Peter Blake, winnaar van de Whitbread 1990 en de reeds legendarische Engelsman Robin Knox-Johnston, co-skippers van de Enza, eveneens een catamaran.

Knox-Johnston won in 1968 de Golden Globe, de eerste race voor solozeilers rond de wereld. Met zijn "ketch' Suhaili van bijna elf meter had de thans 53-jarige destijds 303 dagen nodig om deze odyssee te voltooien - dat komt overeen met een gemiddelde snelheid van 3,6 knopen. Knox-Johnston had op zijn veertigste jaar al 400.000 kilometer zeilend over zee achter de rug. Bruno Peyron is een van de meest ervaren Franse zeezeilers. Hij heeft meer dan 300.000 kilometer per catamaran afgelegd, met 27 "oversteken' van de Atlantische Oceaan, waarvan elf solitair. Hij is recordhouder van de solo-oversteek (9 dagen, 19 uur en 22 minuten) en die voor schepen met bemanning (6 dagen, 13 uur en 3 minuten).

Peyron die ook het record heeft van het grootste aantal mijlen per etmaal afgelegd met een zeilschip (525 mijl ofwel gemiddeld 21,8 knopen), achtervolgt, weliswaar op ruime afstand, de Nederlander Henk de Velde die met zijn catamaran De Zeeman op 20 december vanuit Brest vertrok in een poging de reis rond de wereld binnen honderd dagen te voltooien. Maar Peyron heeft een bemanning van vier en De Velde is alleen in zijn poging sneller te zijn dan Alain Gautier, de winnaar van de Vendee Globe.

Peyron's poging wordt in Frankrijk aandachtig gevolgd door Titouan Lamazou, de winnaar van de eerste Vendée Globe. Lamazou gaat volgend seizoen een proberen zijn eigen record van 109 dagen (solo) te verbeteren met de "Tag Heuer', een zeilschip van maar liefst 43 meter lengte (en vijf of zes man bemanning), een wonder van constructie en technologie waarvan zelfs Jules Verne niet kon dromen.