Breukink onder vuur

SAINT ETIENNE, 11 MAART. De geleverde inspanningen stonden op de gezichten van de Once-renners af te lezen.

Erik Breukink en zijn ploegmakkers, onder wie klassementsleider Alex Zülle, werden gisteren in Parijs-Nice van het begin tot het einde zwaar op de proef gesteld. In de vierde etappe naar Saint Etienne, gewonnen door de snelle Belg Johan Museeuw, werden de onaantastbaar lijkende posities van Zülle en Breukink massaal bedreigd. Maar uiteindelijk zonder succes. Zülle won zelfs nog drie seconden op zijn achtervolgers in de finale, inclusief Breukink.

De rivalen van Zülle weigeren zich neer te leggen bij de hegemonie van de renners van Once. Zij dwongen gisteren het collectief van de Spaaanse formatie in de korte rit (162 kilometer) over geaccidenteerd terrein tot het pareren van tal van uitvallen. De eerste coup mislukte. Maar het spervuur van demarrages had wel sporen achtergelaten. “Dit houden we geen drie dagen vol”, meende een getekende Breukink na afloop. “Constant aanvallen afslaan kost energie en in dit stadium van het seizoen ben je nog niet zover dat je iedere dag een krachtsinspanning als vandaag kunt leveren.”

De door boze werknemers van een brillenfabriek in Saint Heand opgeworpen blokkade, op 45 kilometer voor de finish, leek een welkome onderbreking voor Breukink en de zijnen. De karavaan werd door het met ontslag bedreigde personeel een half uur opgehouden. “Maar dat was verre van ideaal, want je raakt uit je ritme en koelt af. Zulke pauzes zijn heel slecht voor je gezondheid”, vond Breukink.