Actie legt verkeer lam op St. Maarten

PHILIPSBURG, 9 MAART. Op het Antilliaanse eiland St. Maarten is gisteren een protestactie tegen het “falende lokale bestuur” begonnen die het verkeer en een groot deel van het zakenleven heeft lamgelegd. De actievoerders, gesteund door twee vakbonden, taxi- en buschauffeurs, casinopersoneel en het elektriciteitsbedrijf, hebben aangekondigd hun acties voort te zetten en op te voeren als niet aan hun eisen wordt voldaan.

In telegrammen aan de gouverneur van de Nederlandse Antillen, mr. J. Saleh, eisen zij onmiddellijke ontbinding van het Eilandbestuur en de Eilandsraad (te vergelijken met het College van Burgemeester en Wethouders en de gemeenteraad) en het houden van nieuwe verkiezingen. Ook eisen zij opheffing van het Hoger Toezicht, de maatregel waartoe de Koninkrijksregering in Den Haag in juli vorig jaar besloot om een einde te maken aan de bestuurlijke en financiële chaos op het eiland. De gouverneur is verzocht onmiddellijk naar St. Maarten te komen.

De actie begon 's morgens vroeg, enkele uren voordat op Curaçao de Toekomstconferentie over de Nederlandse Antillen begon. Vooralsnog neemt de politie op St. Maarten een afwachtende houding aan omdat er tot gisteravond laat geen sprake was van gewelddadigheden. Bestuurders van St. Maarten, die in de Antilliaanse hoofdstad Willemstad de Toekomstconferentie bijwonen, noemden de situatie ernstig maar de Antilliaanse premier, mevrouw Liberia-Peters, achtte gisteravond een ingrijpen nog niet nodig omdat de lokale politie en de gezaghebber (burgemeester) daar geen aanleiding toe zagen. De Antilliaanse regering kan de autoriteiten op de eilanden bijstand verlenen bij het handhaven van de openbare orde, bijvoorbeeld door politieversterking te sturen.

De bevolking van St. Maarten is opgeroepen vandaag om 15.00 uur Nederlandse tijd deel te nemen aan een massale protestbijeenkomst op het plein voor het bestuurskantoor in Philipsburg. Intussen blijven de blokkades van wegen naar het Franse deel van het eiland en naar de luchthaven Prinsen Juliana gehandhaafd, zo hebben de actievoerders, verenigd in de United St. Maarten Organizations en Concerned Citizens, aangekondigd.

Gisteren was een groot aantal kantoren en winkels gesloten omdat de werknemers niet verschenen. Ook de meeste scholen waren gesloten en bezinestations gingen kort na de middag dicht. De straten van Philipsburg, die normaal in deze tijd een levendig beeld van winkelende toeristen vertonen, waren nagenoeg verlaten. Nog tijdens de eerste radio-uitzending, 's morgens om zes uur lokale tijd, werden de wegen op vier strategische punten geblokkeerd door autobussen, vrachtauto's en ander zwaar materieel. Uitgebreide voorzorgsmaatregelen waren echter getroffen om toeristen vrije doorgang naar de hotels en de luchthaven te verlenen. Ook worden toeristen met bootjes naar het vliegveld vervoerd.

Het publiek reageerde in het algemeen rustig en al spoedig bleek dat de acties veel steun kregen van de bevolking. Gistermiddag schaarden ook de Kamer van Koophandel en verschillende organisaties van zakenlieden zich achter de acties. In een gesprek met de hoofdcommissaris van politie in Philipsburg verzekerden de actievoerders alles in het werk te stellen om het protest vreedzaam te doen verlopen en ongewenste escalatie te voorkomen.