Erik Breukink gunde zijn ploegmakker Alex Zulle ...

Erik Breukink gunde zijn ploegmakker Alex Zulle de dagprijs, maar gaf toe dat hij gisteren liever zelf het witte leiderstricot had aangetrokken van Parijs-Nice.

In de troosteloze Parijse buitenwijk Fontenay-sous-Bois bleef de 28-jarige Nederlander in de eerste etappe, een tijdritje over 7,2 kilometer, slechts 0,45 seconde verwijderd van de overwinning.

Desondanks had de zichtbaar opgebloeide renner voor zijn gevoel een zege op zichzelf geboekt. Want de tweede helft van vorig jaar werd hij steeds vaker door twijfels gegrepen over zijn teleurstellende prestaties in tijdritten. Hij was al afgeschreven als specialist.

Sinds begin mei, toen hij een rit tegen het uurwerk won in de Vuelta, had hij zich op zijn specialiteit nauwelijks meer kunnen onderscheiden. De periode dat Breukink zich kon meten met de experts in de races tegen het horloge leek voorbij.

De Nederlander geldt nu volgens het toonaangevende Franse sportdagblad L'Equipe als favoriet, dat hem voor De las Cuevas, Bernard, Rominger en Gorospe als eindwinnaar tipte. In tegenstelling tot vorige jaren toen Breukink de Tirreno-Adriatico beschouwde als voorbereiding op Milaan-SanRemo, gaat hij in de "Koers naar de Zon' op pad voor de eindzege.

Alex Zulle is bovendien nog steeds niet topfit. Hij ondervindt hinder van een knie-operatie die hij eind december onderging als gevolg van een botsing met drankwagentje in het vliegtuig toen hij op de terugreis was van een vakantie in de Dominicaanse Republiek.