Virgin wil rechtszaak tegen BA na smaad

LONDEN, 23 FEBR. De Britse luchtvaartmaatschappij Virgin heeft gistermiddag haar veel grotere concurrent British Airways (BA) alsnog gedreigd met een rechtszaak. Virgin-topman Richard Branson eist dat BA binnen 48 uur met een vergoeding over de brug komt voor schade die Virgin zou hebben geleden in verband met de beruchte "dirty-tricks-campagne'.

Branson wil dat BA aan Virgin 70 miljoen pond (187 miljoen gulden) betaalt. Als 's werelds best renderende luchtvaartmaatschappij dit bedrag niet voor het gestelde ultimatum overmaakt, zal de maatschappij van Branson BA in de Verenigde Staten voor de rechter slepen. Een eerdere rechtszaak bij het Britse High Court werd verijdeld toen BA met geld over de brug kwam.

Virgin ontdekte in 1991 dat BA bezig was met een lastercampagne om BA onderuit te halen op de Atlantische route. BA-medewerkers bleken onder meer valse geruchten over de financiële positie van Virgin te verspreiden en in te breken in de computerbestanden van Virgin-boekingen. Ook werd gesuggereerd dat Virgins vliegtuigen niet veilig waren en werden passagiers die al bij Virgin een vlucht hadden geboekt, door BA benaderd met een goedkopere aanbieding.

Toen de zaak vorig najaar in de publiciteit kwam en Branson zich eerst bij de Britse regering en toen bij de EG in Brussel beklaagde, bracht BA al zijn geschut in stelling om Branson te beschuldigen van publiciteitsstunts en ongerechtvaardigde beschuldigingen. Branson weigerde zich te laten intimideren en spendeerde miljoenen aan het bewijzen van BA's ontoelaatbare gedrag. BA heeft deze aantijgingen nooit willen toegeven, maar begin januari wel 610.000 pond sterling (ruim 1,7 miljoen gulden) aan Virgin betaald.

In luchtvaartkringen gold dit als een pijnlijke nederlaag voor BA. Volgens velen stond de kwestie mede aan de basis van het voortijdige vertrek van topman Lord King bij BA begin februari. De 76-jarige topman zou aanvankelijk pas vertrekken na de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering van juli.

Branson verklaarde gisteravond voor de Britse televisie dat BA's lastercampagne nog niet is afgelopen. Zo zouden op de luchthaven van Los Angeles passagiers van Virgin worden geïntimideerd. Volgens Branson vormt de nieuwe claim een juiste afspiegeling van het verlies aan inkomsten dat Virgin heeft geleden doordat BA passagiers van Virgin zou hebben geïntimideerd.