BA-topman Lord King treedt af na schandaal

LONDEN, 5 FEBR. Bestuursvoorzitter Lord King van British Airways (BA) is vandaag afgetreden. De 76-jarige topman zou aanvankelijk pas vertrekken na de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering van juli. Zijn vervroegde vertrek wordt in verband gebracht met de pijnlijke nederlaag die BA onlangs moest slikken in een conflict met de veel kleinere concurrent Virgin Atlantic.

King moest zich vorige maand tweemaal in het openbaar verontschuldigen tegenover Virgin nadat was bewezen dat medewerkers van BA zich hadden bediend van bedenkelijke praktijken. De betrokken BA-mensen hadden onder meer valse geruchten verspreid over de financiële positie van Virgin. Daarnaast werden op verschillende luchthavens in de wereld passagiers van Virgin geïntimideerd. BA werd door de rechter wegens smaad gedwongen tot betaling van een schadevergoeding van 610.000 pond (ruim 1,6 miljoen gulden).

BA draagt als officiële reden voor het vertrek van King aan dat de topman met zijn vervroegde vertrek wil bijdragen aan de continuïteit in de leiding. Maar algemeen wordt aangenomen dat de stap vooral is bedoeld om het geschonden imago van BA snel te herstellen. Lord King wordt opgevolgd door Sir Colin Marshall die al belast was met de dagelijkse leiding.

King kreeg begin jaren tachtig van de toenmalige premier Margaret Thatcher het verzoek British Airways te privatiseren. Hij slaagde erin de verlieslijdende staatsmaatschappij te veranderen in een winstgevende particuliere onderneming. In 1987 bracht King - zoon van een postbode en sinds 1983 in de adelstand verheven - het concern naar de beurs.

King en zijn opvolger Sir Colin Marshall begonnen vorig jaar, nadat fusiebesprekingen met de KLM in februari waren afgeketst, gesprekken met de Amerikaanse lucthvaartmaatschappij USAir. BA wilde 750 miljoen dollar investeren in de vijfde maatschappij van de VS. In ruil daarvoor zou BA een belang van 44 procent in USAir krijgen. Na protesten van de drie grootste luchtvaartmaatschappijen van de VS - American, Delta en United - zagen de Britten zich gedwongen hun plannen in te trekken. Begin dit jaar lanceerde BA een nieuw plan waarbij BA een belang van 19,9 procent wil in ruil voor 450 miljoen dollar. British Airways groeide onder leiding van King uit tot de best renderende luchtvaartmaatschappij ter wereld. In 1991, toen de wereldluchtvaart door de Golfoorlog in een diep dal werd gedrukt, boekte BA een winst van bijna 500 miljoen dollar bij een omzet van negen miljard dollar. BA heeft een vloot van 230 vliegtuigen waarmee het in 1991 22,7 miljoen passagiers vervoerde.