Voor fans was Becker mensdom al ontstegen

FRANKFURT, 18 NOV. Boris Becker had zijn chauvinistische landgenoten er nog zo voor gewaarschuwd. Wees niet te optimistisch. Maar ze wilden niet luisteren. Ze hoorden alleen dat hij zei zichzelf en de wereld te hebben bewezen het weer te kunnen maken. Ze geloofden zo heilig in zijn wederopstanding, dat hij het mensdom in hun ogen al weer was ontstegen. Na zijn overwinning in het prestigieuze toernooi van Parijs-Bercy ruim een week geleden heette hij onmiddellijk en zonder voorbehoud de topfavoriet voor het ATP wereldkampioenschap in Frankfurt. Tot hij gisteren op de openingsdag verloor van titelverdediger Pete Sampras en het resultaat van de voorpret, zoals zo vaak, een extra domper betekende.

Met acht vrijwel gelijkwaardige deelnemers wordt het ATP wereldkampioenschap een conditionele slag. Van de zes sets die er gisteren in de drie partijen werden gespeeld eindigden er vier in een tiebreak. Elke match, elke set, elke game en elke slag vereist opperste concentratie. Geen dag tref je, in tegenstelling tot gewone toernooien, een duidelijk zwakkere speler tegenover je. Wie dat het einde van het seizoen fysiek nog op kan brengen moet ook geestelijk nog bestand zijn tegen de voortdurende druk. De wetenschap dat door het round robinsysteem - waarbij in twee poules een halve competitie wordt gespeeld - nog niet meteen alles verloren is kan die pressie nauwelijks verminderen.

In zes dagen tijd wordt beslist wie zo'n slordige miljoen dollar verdient en zich wereldkampioen tennis van de ATP mag noemen. Voor wat dat laatste waard is, want de International Tennis Federation laat eind dit jaar een keuzecommissie bepalen wie in de ogen van de wereldbond als kampioen door het leven mag gaan. En als geen van beide wereldkampioenen de nummer één van de eindrangschikking na het seizoen is, bestaat er nog een derde titelhouder. Overigens kan ook de leidersplaats op de wereldranglijst in Frankfurt nog wijzigen. Per gewonnen wedstrijd wordt 65 punten toegekend, voor de halve finale 130 en voor de finale 175. Edberg en Sampras hebben daardoor de kans Courier voorbij te streven.

Voor Becker is er maar een mogelijkheid en die raakte gisteren wat uit beeld. De hoop dat hij op zijn vijfentwintigste verjaardag op de finaledag van het ATP wereldkampioenschap voor het eerst de kristallen vaas in ontvangst mag nemen vervaagde. Terwijl de voortekenen in de ogen van zijn fans zo gunstig waren. Hij heeft een deze zomer een inzinking gehad, maar de rust heeft hem goed gedaan.

Onder zijn nieuwe trainer, de jonge Günther Bresnik, is het plezier in het tennis teruggekeerd. Hij schrijft zijn laatste toernooizege zelfs toe aan diens invloed. Maar de 31-jarige coach draafde na dat succes ook een beetje door. Genoot ervan als werd gezegd dat hij Becker weer in het rechte spoor had gekregen. “Als een groot speler zoals hij er weer goed voor werkt, verandert alles snel. Tegen Boris zeg je iets, hij heeft hersenen, luistert en doet het.” En passent betitelde hij zijn pupil meteen de grote kanshebber voor Frankfurt. Dat was koren op de molen van het publiek dat zijn idool maar al te graag in de armen sloot. Dat Becker Bresnik daarop "idioot' had genoemd, daarom hadden ze alleen maar gelachen.

Terwijl hij toch van ver moest komen. Jaren van vermoeidheid zaten in zijn benen. “Sinds 1988 heb ik niets anders gedaan dan een doel nagestreefd. Ik speelde tennis, tennis en nog eens tennis. In januari 1991 kwam ik waar ik wilde, ik werd nummer één van de wereld, ik bereikte het doel. En later nog een keer. Ik wilde van mijn succes genieten, er de tijd voor nemen, maar het was midden in het seizoen.” De ergste vermoeidheid is nu wel verdwenen, al kan niemand verwachten dat Becker van de ene dag op de andere uit het dal naar de top zal klimmen.

De eerste "uitglijder' had hij tegen de veelzijdige, zelfverzekerde Sampras. Hoewel de partij gelijk opging won Sampras zijn eigen service net iets gemakkelijker. Vanaf zijn racket kwamen de ballen steeds net op de lijn, of juist over het net. Bij Becker was het een paar keer net andersom. Met zijn spel kreeg hij de Amerikaan, mentaal solide, niet uit zijn evenwicht. En het partijdige publiek - waarvoor Sampras nog wel eens gevoelig wil zijn - paste zijn gedragingen helemaal aan bij de bijzondere sfeer in de hal, die door de blauwe kleding die langs de balcons zijn gedrapeerd eerder een opera lijkt dan een sportaccommodatie. Hier horen geen spandoeken thuis met "Big Boris is Back'. Eerder met hun programmaboekje wapperende dames in avondtoilet en heren in rok. Zelfs de akoestiek is zodanig dat het geluid van het ritmische handgeklap, af en toe door een enkele snoodaard ingezet en vervolgens massaal nagevolgd om Becker te steunen en Sampras uit zijn concentratie te halen, klonk door de weerkaatsing in het wandtextiel als een beschaafd applausje.

Het waren de kleine verschillen die over winst en verlies beslisten. Al droegen de drie dubbele fouten van Becker in de laatste tie-break er zeker ook toe bij. Vanavond laat krijgt Becker tegen Petr Korda een kans om uitzicht te houden op een plaats in de halve finale. Korda verloor de openingspartij uit de Rod Laver-groep van Stefan Edberg, die de eerste set met 6-3 op zijn naam bracht en in de tie-break van de tweede pas bij het vierde matchpunt (11-9) de partij op zijn naam bracht.

Als er gisteren echt sprake is geweest van een loting, dan pakte die voor Becker goed uit. Onmiddellijk na de teleurstelling van de eerste dag tegen de consistente Zweed Edberg aan te moeten treden zou hem zwaar zijn gevallen, al is de balans van de onderlinge ontmoetingen met 19-10 duidelijk in het voordeel van de Duitser. Korda echter heeft de twee eerdere ontmoetingen met Becker verloren.

Goran Ivanisevic leek het in de eerste partij van de Rod Laver-groep, met onder anderen Richard Krajicek, lastig te krijgen tegen Michael Chang. De beweeglijke, snelle Amerikaan had zowaar regelmatig een antwoord op de harde, scherpe opslagen van zijn tegenstander. Dat die betere opslag in de tie-break van de eerste set de doorslag gaf was niet verwonderlijk. In de tweede set was Chang geen partij meer voor Ivanisevic: 6-2.