Zeer giftige vogel ontdekt in Papoea Nieuw Guinea

John Dumbacher, ecologiestudent uit Chicago, was naar het oerwoud van Papoea Nieuw Guinea getrokken om onderzoek aan paradijsvogels te doen.

Bij vergissing liep er ook een Pitohui dichrous in de val, een knaloranje vogeltje met fraaie zwarte kuif. Het spartelende beestje werd uit het net bevrijd, waarbij de jonge bioloog een flinke snee in zijn hand opliep. Toen hij daarop zoog kreeg hij prompt een merkwaardig dof, tintelend gevoel in zijn mond. Een medestudent had dat ook al eens meegemaakt en zo ontdekte de wetenschap bij toeval wat de lokale Papoea's al lang wisten: deze oranje vogel is buitengewoon giftig. De bevolking noemt hem de Afvalvogel, want pas nadat hij helemaal geplukt en gevild is en gekookt, kun je hem eten.

Inmiddels is de Afvalvogel in het oerwoud tamelijk schaars. Pas na een jaar kregen beide studenten er weer eentje te pakken. Dumbacher trok hem een veer uit en likte daaraan en onmiddellijk kreeg hij datzelfde vreemde, brandende gevoel in zijn mond. Chemische analyse wees uit dat het betreffende gif in huid en veren van de vogel zit en vrijwel identiek is aan het gif van bepaalde gifkikkers in het Amazonegebied. Een extract, bereid uit 10 milligram van de huid van de vogel, doodde een muis in 20 minuten. Vermoedelijk dient het gif, net zoals bij vlinders en amfibieën, om roofvogels en slangen af te schrikken. Het is voor het eerst dat een vogel wordt ontdekt die zelf gif maakt. Wel zijn sommige vogels voor de mens giftig door het eten van giftige bessen. (New Scientist, 31 oktober)