De F16-vliegers zijn geen macho's of Tom Cruises

Impact F16, de vliegende jongensdroom', Ned.3, 23.19-0.005u.

“Je bent opeens heel snel aan het leven, je moet snel denken en het lijkt of je zintuigen meer open staan”, zo beschrijft een piloot van de Koninklijke Luchtmacht zijn ervaring in een F16 straaljager. “Het toestel is bijna een verlengstuk van jezelf”, zegt een collega, “het besturen kost nauwelijks lichamelijke inspanning en je denkt jezelf de bocht om.” Programmamaker Hans Polak mocht een paar weken rondkijken bij het 306 Tactisch Fotoverkenningssquadron op de vliegbasis Volkel. Zijn cameraman mocht zelfs mee op luchtpatrouille wat aardige plaatsjes oplevert.

De F16-vliegers weten dat hun beroep vooral bij de jeugd enorm tot de verbeelding spreekt. Jaarlijks melden zich meer dan 2000 kandidaten, van wie slechts 1 à 2 procent door de zware selectie komt. Films als "Top Gun' met Tom Cruise hebben het imago van jachtvliegers als macho's of rambo's versterkt, vreest majoor Jac Jansen, de commandant van 306. “Maar bij mij zitten geen machos of Tom Cruises”, stelt hij de kijker/belastingbetaler gerust. Zo te zien, klopt dat wel. De F16 vliegers komen over als rustige, wat koele techneuten die hun "kisten' vooral zien als wapensystemen.

De piloten vinden vliegen fantastisch maar vermoeiend. “Als ik twee keer op een dag de lucht in moet, val ik tijdens het Journaal in slaap”, bekent majoor Jansen. Anders dan zijn voorganger, de vaak defecte F104 Starfighter, wordt de F16 geen "weduwenmaker' genoemd. Ook al zijn er intussen 27 Nederlandse F16's neergestort en konden niet alle vliegers zich per schietstoel redden. Maar kapitein-vlieger Erwin "Kilroy' van Kilsdonk gelooft in ernst dat een vertegenwoordiger op de autoweg meer risisco loopt.

De F16-vliegers beseffen terdege dat hun aktiviteiten niet bij iedereen enthousiasme wekken. “Ik kan me voorstellen dat het wrijving oproept als je zo'n ding in je achtertuin krijgt”, zegt piloot Van Kilsdonk. “Ik kan daar voor honderd procent in komen.” Jammer dat Polak niet heeft gevraagd hoe het voelt om electronisch oorlog te voeren - druk op de computertoets gevolgd door een rookpluim op een boordschermpje; of om te vliegen met een taktische kernbom onder je vleugels waarmee je een stad kunt laten verdampen. Je kunt je voorstellen dat daar een bepaald soort emotie bij past.