Michael Palin is reisleider met een jongensboekentoon

Pole to Pole, BBC1, 22.30-23.20u.

Michael Palin landde vorige week in een vliegtuigje op de Noordpool, plaatste een roodwit-gestreepte lat in de grond, concludeerde dat het er 25 graden onder nul was en vertrok dus weer snel:

“There's no point in hanging around here.” Na dertien uur vliegen bereikte hij de ijzige vergezichten van Spitsbergen en vóórt ging de reis, per vrachtvaarder naar het Noorse vasteland, via Lapland naar Finland en verder naar Estland - een tocht van 24 dagen, verwerkt in vijftig minuten televisie. Vanavond gaat het van Tallinn naar Leningrad, en via Turkije en Cyprus naar Egypte.

Een paar jaar geleden maakte Michael Palin in opdracht van de BBC een reis om de wereld in tachtig dagen, naar het beroemde boek van Jules Verne en gebruik makend van de vervoermiddelen die er ook in de tijd van Verne al waren. Wegens groot succes was hij vorig jaar opnieuw met een camerateam op weg, ditmaal van de Noordpool naar de Zuidpool, langs een lijn van 30 graden Oosterbreedte, zo gekozen omdat die route het meest van alle over land zou gaan. Het werd een reis van 141 dagen van noord naar zuid, waarvan nu elke woensdagavond onder de titel Pole to Pole verslag wordt gedaan.

Estland was, tijdens het bezoek, nog onderdeel van het Sovjet-rijk, Leningrad heette nog Leningrad en in één van de volgende afleveringen blijkt Zuid-Afrika nog onder een hevige vorm van apartheid te zuchten. Maar echt gedateerd is de serie daardoor niet, want het gaat Palin altijd méér om de reis dan om de landen die hij aandoet. De indrukken onderweg zijn vluchtig, smeuïg opgedist, maar zelden meer dan de oppervlakkige waarnemingen van een voorbijganger. Die opzet wreekt zich in Pole to Pole meer dan in Around the world in 80 days - toen kwam er immers de vraag bij of het allemaal binnen tachtig dagen zou lukken (het lukte op het nippertje), terwijl nu de tijd geen rol speelt en er net zo goed wat meer aandacht had kunnen zijn voor de landen langs die verticale lijn over de globe.

Maar onze reisleider is onder alle omstandigheden a good sport, die op aanstekelijke jongensboekentoon zijn wetenswaardigheden opdient, hier en daar een praatje maakt en een kleine kwinkslag debiteert. “A top class tourist show”, zei een commentator dezer dagen over de eerste aflevering. En dat is het, niet meer, maar ook niet minder.

    • Henk van Gelder