Ongelijk duel tussen voorbeeldige leerlingen

EINDHOVEN, 25 OKT. Op de trainerscursus keek Hans Westerhof nog tegen hem op. Hij had altijd de beste cijfers en kon bovendien ook nog redelijk een balletje trappen. Maar dat bleek later geen enkele garantie voor een geslaagde carrière. Want Pim Verbeek mislukte bij Feyenoord, had iets meer succes bij Wageningen - alleen ging die club failliet - en nu bij FC Groningen is het weer misère. Terwijl Hans, zijn medecursist, toch een goed woordje voor hem had gedaan toen hij moest worden aangenomen in het Oosterpark. Westerhofs loopbaan verliep tot nog toe wel heel voorspoedig. Bij Groningen maakte hij zoveel indruk, dat PSV hem binnenhaalde.

Zaterdag stonden de beste leerlingen van de klas met hun teams tegenover elkaar. Het was voor Westerhof een rare gewaarwording om de ploeg die hij vier jaar trainde en door en door kent nu te moeten bestrijden. Hij voelde zich af en toe dan ook “een verrader” op de bank. Groningen en PSV waren beide zwaar gehavend door blessures. Dat werkte de ongelijke strijd alleen maar meer in de hand. Want het reservoir reservespelers van de noordelingen stelt helemaal niets voor. Met reservespelers als Kraak, Maat en Blaauw kom je niet ver. Wat er op het veld stond maakte een chaotische, onsamenhangende indruk. Spelers die totaal geen zelfvertrouwen meer hebben, elke bal van hun voet laten springen en alles inleveren bij de tegenstander. Dat mag Pim Verbeek zichzelf aanrekenen.

Aan het begin van het seizoen gaf Hans Westerhof hem nog een duwtje in de rug. Groningen zou dit seizoen dichter bij de top komen, want vorig jaar had hij, Westerhof, gefaald met een goede groep spelers. Het tegendeel is voorlopig het geval. Groningen werd uitgeschakeld in het UEFA Cup-toernooi door een stel anonieme Hongaren, die afgelopen woensdag met 5-1 werden weggevaagd door Benfica. In de competitie staat de FC met zeven punten uit negen wedstrijden onder de middenmoot. Dieptepunt was ruim een week geleden de thuisnederlaag tegen Sparta.

Verbeek heeft echter de moed nog niet opgegeven. Om alles te zetten op het bekertoernooi, waarin Groningen woensdag Dordrecht '90 ontmoet, vindt hij het nog veel te vroeg. “Inderdaad is dat de kortste weg naar Europees voetbal. Maar ik ben ervan overtuigd dat nu onze personele problemen zo langzamerhand voorbij zijn, wij ons zullen herstellen in de competitie. Wij geven pas op wanneer het duidelijk wordt dat er voor ons niets meer is te halen in de eredivisie. Veenhof, Djurovski en Pijper zijn geblesseerd. Met name Djurovski is een probleemgeval. Voor zichzelf en voor ons. Hij kan op dit moment helemaal niets met zijn linkerbeen. Ik weet echt niet hoe lang dat nog gaat duren. Hennie Meijer is na een afwezigheid van een half jaar wel weer helemaal fit, maar je ziet dat hij nog startsnelheid mist en loopvermogen. De weg terug verloopt voor hem heel geleidelijk.”

Verbeek vertoont nog weinig sporen van fatalisme. In een goede organisatie als het voetbalbedrijf FC Groningen is het natuurlijk ook best prettig werken. Hij voelt zich beslist geen timmerman zonder gereedschap. “Ik heb te maken met een voortreffelijke groep spelers die zeer professioneel leven. Dat het tot nog toe tegen heeft gezeten, ervaar ik nog niet als een belasting. Het is moeilijk om de zaak uit te bouwen van 98 naar 100 procent. Daar gaat het nu om.”

De andere voorbeeldige leerling van de cursus, Hans Westerhof, blijft in zijn opvolger Verbeek geloven. “Ik ken Pim als mijn broekzak. Ik heb nog weleens contact met het Oosterpark en dan hoor ik dat hij het goed doet bij de spelers. De sfeer onderling daar staat als een huis. En dat is belangrijk want bij FC Groningen heeft de kwaliteit nooit de doorslag gegeven. Er moet een bepaalde saamhorigheid ontstaan waarin spelers boven hun krachten groeien.”

Westerhof heeft dat zelf twee seizoenen terug meegemaakt, toen FC Groningen lange tijd in de race was voor de landstitel. “Die periode is tot norm verheven. Met dat probleem kampt Pim nu ook een beetje. Maar ik heb destijds al gezegd dat er absoluut nooit meer in zal zitten. Je kunt niet altijd op de toppen van je tenen lopen. Als gevolg van een lagere begroting bestaat er bij Groningen een geweldig kwaliteitsverschil tussen het materiaal op de bank en in het veld. Het lot van deze club is dat spelers als De Wolf, Eijkelkamp en Ten Caat niet te houden bleken te zijn. De vervangers die je terugkoopt zijn altijd minder.”

Op een ander niveau heeft Westerhof zo zijn eigen problemen. Na de Europa-Cupwedstrijd in Athene werd hij door de media onderuit gehaald vanwege een veel te behoudende taktiek tegen een zeer matige tegenstander. De Achterhoeker zegt er niet van wakker te hebben gelegen. “De kritiek was voorspelbaar en ongenuanceerd.” Er breekt een cruciale week voor hem en PSV aan. Woensdag op bezoek bij Volendam voor de beker, zondag de moeilijke uitwedstrijd tegen FC Twente. En dan de woensdag erna het klapstuk tegen AEK Athene, waarin het een en ander moet worden rechtgezet.

Ondertussen puilt de ziekenboeg aan alle kanten uit. Kieft, Koeman, Popescu en Vanenburg ontbraken zaterdag al op het appèl. Ellerman, die in de rust gewisseld werd voor Thomas Thorninger, is er nu ook nog eens bijgekomen met een lichte blessure. Westerhof en de medische staf hebben toch goede hoop dat deze vijf topspelers woensdag over een week weer in staat zijn een wedstrijdje te spelen. Het is misschien wel van cruciaal belang voor de oefenmeester die na de misstap in Athene weet dat “bij FC Groningen alleen het plaatselijke Nieuwsblad over je schouder meekijkt, maar bij PSV heel Nederland”.

    • Erik Oudshoorn