Twee Britse romans onderscheiden; Booker Prize voor zowel Ondaatje als Unsworth

LONDEN, 14 OKT. De Booker Prize, de onderscheiding voor de beste Britse roman van het jaar, is ditmaal toegekend aan twee boeken: The English Patient van Michael Ondaatje en Sacred Hunger van Barry Unsworth. De jury maakte daarmee duidelijk dat dit “een enorm sterk jaar” was, aldus voorzitster Victoria Glendinning, waarin het “nonsens” zou zijn geweest om slechts één absolute winnaar aan te wijzen.

Eén keer eerder, in 1974, ging de Booker Prize tegelijk naar twee auteurs (Nadine Gordimer en Stanley Middleton); de sponsor breidde daarop de jury van drie uit naar vijf, in een kennelijke poging om zo'n publicitair minder interessant ex aequo in de toekomst te vermijden.

In de Guildhall in Londen, waar gisteravond de uitslag bekend werd gemaakt, namen Ondaatje en Unsworth hun gedeelde prijs in ontvangst - elk 10.000 pond. Ondaatje was vooraf de uitgesproken favoriet, met zijn poëtische relaas over een geheimzinnige patiënt in een als noodhospitaal ingerichte Toscaanse villa aan het eind van de Tweede Wereldoorlog, hoewel er ook stemmen opgingen die hem overschat vonden. In een uit literatoren bestaand BBC-panel, dat de zes nominaties in de rechtstreekse tv-uitzending besprak, werd Ondaatje zwaar bekritiseerd om zijn “gekunstelde leegheid”. Over de 600 pagina's dikke roman van Unsworth, gesitueerd tegen de achtergrond van de achttiende-eeuwse slavenhandel, werd overigens evenmin erg vriendelijk gesproken. Een “ouderwets” boek, luidde de concensus.

Glendinning reageerde “geamuseerd en geïrriteerd” op de speculaties die aan de prijsuitreiking vooraf waren gegaan: “Geamuseerd over de onjuistheid van de geruchten en geïrriteerd door de misprijzende commentaren op onze shortlist.” Altijd weer wordt achter de keuze van de nominaties een bepaalde strategie of een bepaald standpunt vermoed, zei ze, terwijl een jury gewoon zes boeken kiest uit wat er wordt ingezonden: “You get what you get and this is what we got.” Na de prijsuitreiking aan de beide winnaars constateerde John Walsh, literatuurredacteur van de Sunday Times: “Ik ben blij dat veel mensen nu twee boeken zullen lezen in plaats van één.”