Unilever neemt het voortouw in de slag om Oost-Europa

PRAAG, 26 SEPT. Unilever heeft met de overname van het Tsjechoslowaakse PTH de mogelijkheid geschapen om het voortouw te nemen in de concurrentieslag om de consument in Oost-Europa. Dat zei gisteren Hans Eggerstedt, lid van de Raad van Bestuur van het levensmiddelen- en zeepwarenconcern, op een persconferentie in Praag. Gisteren werd bekend dat Unilever overeenstemming heeft bereikt over de aankoop van het staatsbedrijf PTH (eetbare oliën en vetten, zeep en huidcrême) voor ruim 10 miljoen dollar.

Aan die concurrentieslag is Unilever tamelijk laat begonnen, zo lijkt het, want wat wasmiddelen betreft zijn de produkten van Procter & Gamble en Henkel in Tsjechoslowakije al heel wat zichtbaarder dan die van Unilever. Dat komt vooral doordat Unilever een andere strategie heeft gekozen dan zijn concurrenten. Terwijl de introductie van merken als Dreft, Vizir en Persil begeleid werd door gigantische reclamecampagnes - huizenhoge muurschilderingen en bombardementen met spots op de beeldbuis - is Unilever de afgelopen jaren vooral bezig geweest met het opzetten van een infrastructuur voor de verkoop, de marketing, de distributie.

Bovendien, zo zei Eggerstedt, “het was niet alleen ónze fout dat het zo lang duurde, het had ook te maken met de politieke verwikkelingen in Tsjechoslowakije”. Maar uiteindelijk was het te danken geweest aan de opbouwende houding van de autoriteiten dat de 100-procents overname een feit was geworden.

Over de toekomstige scheiding van de Tsjechoslowaakse federatie wilde Eggerstedt niet meer zeggen dan dat Unilever zijn investering (totaal 15 miljoen dollar) heeft gedaan op basis van de veronderstelling dat het om één markt van 15 miljoen consumenten gaat. Als de scheiding negatieve economische gevolgen zou krijgen dan zou het wel eens onefficiënt kunnen worden, zo meende hij.

PTZ (letters die staan voor "vetindustrie aan de Moldau') had tot dusver een aandeel op de zeepmarkt in Tsjechoslowakije van 30 procent. De fabriek produceert al sinds 1991 Lux-toiletzeep in licentie. Wat betreft margarine bedraagt het marktaandeel 25 procent. Enkele maanden geleden is het Unilevermerk Rama via import met succes op de markt gebracht. In november begint PTZ zelf met de produktie van Rama, dat volgens Unilever nu al marktleider is.

Jürgen Berner, regionaal directeur van Unilever voor Midden-Europa, gelooft dat er goede groeimogelijkheden voor margarine zijn in Tsjechoslowakije, vooral wegens het gezondheidsaspect. “Er wordt hier te veel boter gegeten”, zo meende Berner, die een Tsjechische hoogleraar ooit had horen uitleggen dat de levensverwachting van de bevolking in dit land zes jaar lager ligt dan in West-Europa als gevolg van haar overmatig gebruik van onverzadigde vetzuren.

Positief voor Tsjechoslowakije is verder dat het personeel en het management van PTZ (400 man) in dienst blijven en dat er intensieve recruterings- en opleidingsprogramma's worden ontwikkeld. Directeur Antonn Jirousek van PTZ zal ook lid van de raad van bestuur worden van Unilever CSFR (die naam zal binnenkort moeten veranderen), de overkoepelende Unileverorganisatie in Praag.