MICROSOFT

Hard Drive. Bill Gates and the Making of the Microsoft Empire door James Wallace and Jim Erickson 426 blz., John Wiley and Sons 1992, f 60,70 ISBN 0 471 56886 4

Joseph Weizenbaum, Amerikaans hoogleraar computerwetenschappen, gaf al in 1976 in zijn boek Computer Power and Human Reason een mooie beschrijving van de "verslaafde programmeur': ""een slimme jongeman met een enigszins verkreukeld voorkomen, vaak ingevallen, gloeiende ogen, die je ziet zitten achter zijn computers met gespannen armen, vingers in de aanslag, klaar om af te vuren op het toetsenbord waarop zijn aandacht even gebiologeerd is gericht als die van een gokker op een rollende dobbelsteen.

'' Het was precies zo'n verslaafde "whiz kid' die de basis legde voor een echte computerrevolutie. In 1975 stichtte Bill Gates samen met een vriend het bedrijfje Microsoft, dat op het gebied van programmatuur voor de PC inmiddels de standaard heeft gezet en zich heeft ontwikkeld tot de grootste leverancier van software ter wereld. Dat heeft Gates geen windeieren gelegd. Thans behoort hij tot de rijkste mensen in de Verenigde Staten met een geschat vermogen van tussen de vijf en zes miljard dollar.

Van een onaangepaste puber tot miljardair, zoiets lijkt borg te staan voor een mooi verhaal. Al eerder werd in The Making of Microsoft door Daniel Ichbiah en Susan Knepper de geschiedenis van het bedrijf geschetst.

Maar het verhaal rond de persoon Gates blijft boeien, vandaar dat twee journalisten van de Seattle Post-Intelligencer, een krant in Gates geboorteplaats, nu komen met Hard Drive, een boek dat onder meer is gebaseerd op een groot aantal interviews met (voormalige) werknemers van Microsoft.

Bill Gates III werd op 28 oktober 1955 geboren als zoon van rijke ouders. Hij toonde zich reeds op jonge leeftijd een zeer slim en streberig kereltje. Zijn ouders besloten hem dan ook naar een particuliere jongensschool te sturen die bekend stond om het hoge niveau. Daar heeft het computer-virus hem al snel te pakken. Het gevolg is dat het computerbudget van de school tot twee keer toe uitgeput raakt.

Samen met onder anderen Paul Allen vormt hij daarna zijn eerste bedrijfje, de Lakeside Programmers Group, genoemd naar hun school. Een nieuwe fase treedt in wanneer in december 1974 de eerste PC wordt onthuld, de Altair.

Gates en Allen zien direct wat voor mogelijkheden zo'n machine kan bieden, als je er maar op een simpele manier mee zou kunnen werken. Dat betekent dat er een programma geschreven moet worden dat de gebruiker in staat stelt in een hogere computertaal, zoals bijvoorbeeld BASIC, met de computer te communiceren. Allen en Gates slagen erin als eersten zo'n interpreter aan te bieden.

Het bedrijfje wordt omgedoopt to Microsoft en de grote kans komt wanneer IBM besluit de PC-markt op te gaan. De absolute leider op het gebied van de grotere systemen ziet de enorme mogelijkheden voor de kleinere home computers en benadert Microsoft om het operating system te schrijven, ten onrechte uitgaande dat zij dat ook al voor de Altair had gedaan. Microsoft kan hierdoor de grootste klapper in zijn bestaan maken. Gates ontwikkelt MS-DOS, dat vervolgens als hét operating system de wereld verovert.

Wanneer Apple begin 1984 de Macintosh introduceert, een PC die heel eenvoudig door het aanwijzen van afbeeldingen is te commanderen, lijkt er even een stagnatie op te treden in de groei van Microsoft. Microsoft kondigt Windows aan, een soortgelijk programma voor de IBM-PC. Na een moeizame introductie wordt Windows een succes en wanneer Microsoft vier maanden daarna voor het eerst gentroduceerd wordt op Wallstreet worden alle aandelen binnen een dag verkocht, en zijn ze een jaar later al vier keer zoveel waard.

De laatste paar jaar hebben voor Gates en Microsoft in het teken gestaan van rechtszaken en onderzoeken door de federale regering. Het bekendste gevecht was dat met Apple over de vermeende overeenkomsten tussen de software voor de Macintosh en Windows.

Maar tot nu toe is het Microsoft gelukt al het onheil af te wenden. Het is echter duidelijk dat het voor Gates steeds moeilijker zal zijn vooruit te blijven. Zeker nu de twee aartsrivalen Apple en IBM een monsterverbond hebben gesloten om Microsoft voor eens en voor altijd de pas af te kunnen snijden.

In Hard Drive wordt een mooi overzicht geboden van de opkomst van Microsoft en zijn veel anekdotes rond Gates te lezen: zijn confronterende manier van leidinggeven, zijn liefde voor snelle auto's, zijn slordige verschijning, en zijn manier om zich te concentreren - het bovenlichaam langzaam voor- en achteruitwiegen, een methode die nu niet zelden door hele kantoortuinen vol Microsoft-medewerkers beoefend wordt.

    • Rob van den Berg