CHUAN LEEKPAI; Slimme pragmaticus

De nieuwe premier van Thailand, Chuan Leekpai, heeft de afgelopen maanden een slimme verkiezingscampagne gevoerd. Zijn Democratische Partij maakte de kiezers duidelijk te staan voor een niet-corrupte politiek van vooruitgang en daarmee zette Chuan zich zowel af tegen de militaire partijen als tegen zijn medestander in de aanpak van corruptie en militarisme, de radicale boeddhist Chamlong Srimuang.

Veel Thais hopen dat Chuan Leekpai de zakelijke benadering die zijn bekwame voorganger, interim-premier Anand Panyarachun, voorstond zal overnemen en de Thaise economie met een no-nonsense beleid snel terug zal brengen op de grote groeicijfers van voor het meidrama. De premier heeft inderdaad al signalen in die richting afgegeven. Chuan heeft geen militaire achtergrond, het is voor het eerst in lang tijd dat Thailand een premier heeft die geen generaal is geweest.

Chuan Leekpai werd geboren in de zuidelijke provincie Trang, in 1938. Zijn vader was leraar, zijn moeder werkte als groentevrouw. Chuan studeerde rechten en schilderskunst aan de Thammasat-universiteit in Bangkok, waar hij in 1962 zijn meestersgraad behaalde. Hij verdiende zijn eigen studie door op rubberplantages te werken en zijn schilderijen te verkopen. In 1964 werd Chuan advocaat.

Hij ontving in de jaren tachtig twee eredoctoraten aan Thaise universiteiten wegens zijn verdiensten voor de democratie. In 1969 werd Chuan voor het eerst in het parlement gekozen voor de Democratische Partij en sindsdien is hij altijd parlementariër geweest. In die hoedanigheid vervulde hij verscheidene kabinetsposten in coalitieregeringen. Hij was minister van landbouw, onderwijs, justitie, handel en hij was al eens vice-premier en voorzitter van het parlement.

Chuan wordt door politieke waarnemers omschreven als een rustige, weinig opvallende man, een eerlijke pragmaticus die een eenvoudig leven leidt in een gewone buurt van Bangkok. Chuan bleef in zijn carrière tot nu toe verre van de gewoontes van veel Thaise politici: corruptie, stemmenkoperij en dubieuze handel.

Tijdens de vier bloedige dagen in mei hield Chuan zich wijselijk op de achtergrond. Hoewel ook hij een felle tegenstander was van de militaire premier Suchinda Krapayoon, beperkte hij zijn oppositie tot aanvallen in het parlement. In de hitte van de strijd leverde dat Chuan ook veel spottende reacties op van politieke tegenstanders. De vertaling van zijn achternaam Leekpai luidt: ontsnap aan het gevaar.