Onafhankelijkheid betekende sportieve nekslag

EINDHOVEN, 16 SEPT. Zalgiris Vilnius is een topclub die over zijn hoogtepunt heen is. In de hoogste divisie van de de voormalige Sovjet-Unie eindigde de club bijna altijd bij de bovensten, de laatste keer als derde achter Spartak Moskou en Dynamo Kiev. Maar de onafhankelijkheid van Litouwen heeft de club sportief de nekslag gegeven.

De club werd verstoten uit de hoogste divisie, wat leidde tot massale uittocht van spelers. In twee jaar tijd verdwenen niet minder dan 27 spelers, onder wie sterren als Fridrikas en Ivanauskas. Alleen de jongeren bleven. De huidige selectie is gemiddeld jonger dan 21 jaar.

Grootste handicap van de club, zegt voorzitter Benjaminas Zelkevicius, zegt ook trainer Vytas Janciauskas, is dat Zalgiris in eigen land geen enkele tegenstand heeft. Dat komt door de positie van monopolist die de club van ousher innam. De beste 350 jonge voetballers van Litouwen kregen een plaats op het jeugdinternaat van Zalgiris Vilnius. De allerbesten kwamen uiteindelijk in het eerste team terecht. De rest werd verdeeld over de overige Litouwse clubs.

Vroeger kwamen de mensen massaal naar de wedstrijden van Zalgiris om Litouwen te zien winnen van Rusland of van de Oekraïne. Supporter zijn was een een daad van patriotisme. Maar sinds de onafhankelijkheid heeft het voetbal al zijn aantrekkingskracht verloren. De mensen hebben wel wat anders aan hun hoofd dan Zalgiris over al die plattelandselftallen te zien heen walsen.

Sinds de onafhankelijkheid verkeert de club ook voortdurend in financiële problemen. Vroeger spekten de vakbonden Zalgiris. Tegenwoordig zoekt de club wanhopig naar sponsors. Daar komt nog bij dat de gemeente Zalgiris het eigendom van het stadion betwist. De gemeente vindt dat de club voor het stadion moet betalen. Over voltooiïng van het nieuwe stadion dat vóór de onafhankelijkheid aan de noordrand van Vilnius in aanbouw was, praat in Litouwen niemand meer.

De meeste spelers van Zalgiris zien de Europa Cup-wedstrijd van vanavond alleen maar als springplank voor een internationale carrière. Wie wil er niet grof geld verdienen in het buitenland? Trainer Janciauskas zou eventuele transfers alleen maar toejuichen. “Dat is goed voor de spelers en de financiële armslag van de club.”