Gemengde gevoelens in tennis

Go Jimmy go. Jimmy for president. J.C. Superstar. Happy birthday dear Jimmy. De tientallen spandoeken in het Louis Armstrong Stadium van Flushing Meadow maakten duidelijk dat Jimmy Connors de afgelopen week voor een hele generatie Amerikanen weer eens als symbool heeft gefungeerd voor de doorsnee-veertiger. Hij vormde het alter-ego van heel wat carrière makende veertigers die in hun eigen beroep misschien al over the hill zijn, maar in mister US Open het levende bewijs denken te hebben aangetroffen dat leeftijd een secundaire rol speelt. Dat de realiteit toch iets anders is onderstreepte Ivan Lendl door Connors in de tweede ronde van de US Open roemloos in vier sets van de baan te meppen.

Maar in de nadagen van zijn loopbaan, die het record van 109 toernooizeges telt, probeert Connors krampachtig vast te houden aan de glorie die langzaam wat aan het verbleken is. Om dat doel te bereiken is niets de vijfvoudig winnaar van de US Open te dol. Op 25 september vindt in het Ceasars Palace van Las Vegas een wedstrijd plaats tussen Jimmy Connors (40) en Martina Navratilova (35), die afwisselend wordt geafficheerd als "battle of the champions' of "battle of the sexes'. Naast een niet nader bekend gemaakt startgeld voor beide deelnemers krijgt de winnaar 500.000 dollar in deze wedstrijd met handicap. Connors mag maar één keer serveren, terwijl Martina een groter speelveld krijgt omdat zij aan beide zijkanten ook de helft van het dubbelvak mag benutten.

Daarmee herleven de tijden van de jaren zeventig toen veelvoudig Wimbledon-winnares Billie Jean King, indertijd de grote promotor van het vrouwentennis, de stramme vijftiger Bobby Riggs vernederde. In een tijd dat de vrouwen zich in het proftennis danig achtergesteld voelden bij de mannen. “Nu doet dat er niet meer toe. We zijn als vrouwen niet langer onmachtig”, reageert Navratilova op de match die door mensen in de tenniswereld die de sport een serieus karakter toedichten met gemengde gevoelens is ontvangen. “Die mensen moeten niet zaniken. Er zijn de laatste jaren diverse spelers met charisma en persoonlijkheid uit de proftour verdwenen. Dit is gewoon een unieke kans iets meer te bieden dan het spel alleen”, zegt Connors die meldt dat het hem niet om de pot met goud te doen is. Want zijn vermogen wordt geschat op ten minste 100 miljoen dollar.