Jan Raas moet ook mondialiseren voor zijn nieuwe sponsor

CAPELLE A/D IJSSEL, 3 SEPT. Jan Raas moet een concessie doen aan een van zijn rotsvaste principes. Een profwielerploeg die een smeltkroes van nationaliteiten is zou nooit een hechte eenheid kunnen vormen, luidde één van opvattingen. En zonder eenheid geen succes. Maar de nieuwe hoofdsponsor WordPerfect, die hij gisteren presenteerde, verlangt van hem dat hij renners in zijn team opneemt uit landen waar hun marktaandeel flink moet worden uitgebreid, zoals Frankrijk en Italië.. “Mondialiseren is onontkoombaar. Dat ben ik me de laatste jaren wel gaan realiseren”, aldus Raas.

Meer dan een jaar zocht Raas een opvolger voor Buckler, waarmee de overeenkomst afliep, uiteindelijk zaten er tussen de eerste kennismaking met de nieuwe sponsor en de presentatie welgeteld anderhalve week. “Het klinkt misschien beter als je zegt dat je drie maanden diepgaand onderzoek aan vooraf is gegaan”, moest Ad Rietveld, vice-president marketing en sales toegeven. Maar de realiteit is dat twee weken geleden de opdracht werd gegeven te onderzoeken wat de beste manier was om in Europa aan naamsbekendheid te werken en deze week de handtekeningen werden gezet.

Een keten van toevalligheden heeft geleid tot de snelle totstandkoming van de driejarige overeenkomst tussen Raas en WordPerfect International. Rietveld heeft een nieuwe functie binnen het bedrijf gekregen en wilde voor zijn emigratie naar de Verenigde Staten een goed marketingplan voor zijn opvolger achterlaten. Een onderzoeksbureau kwam al snel tot de vaststelling dat de wielersport het beste middel voor dit bedrijf was om de naamsbekendheid uit te breiden. De Franse ploeg Z bleek niet haalbaar, Peter Post liet weten al voorzien te zijn. Daarna kwam men bij Raas uit en contact met Buckler leverde onmiddellijk de nodige cijfermatige informatie op.

Omdat de ploeg van Raas vorig jaar december al serieus met een Amerikaans bedrijf onderhandelde was er een Engelstalige promotieset beschikbaar en kon ook alle financiële informatie in het Engels worden geleverd. Uitgerekend vorige week was er een board-meeting in Frankrijk. Raas had laten weten veel haast te hebben omdat al zijn renners na het wereldkampioenschap van aanstaande zondag vrij zouden zijn. “Het grootste probleem was nog om de Amerikaanse eigenaren, die de wielersport niet kennen, ervan te overtuigen dat wielrennen de beste promotionele activiteit was”, vertelde Rietveld. Dat nam vorige week vrijdag drie uur in beslag. Afgelopen maandag ontmoette Raas voor het eerst zijn nieuwe financier met wie hij daarvoor alleen telefonisch had gesproken. Weer een dag later was de zaak beklonken.

WordPerfect International is een software bedrijf met wereldwijd 5000 werknemers en een jaaromzet van 700 miljoen dollar. De sponsoring van de wielerploeg bedraagt in principe vijf miljoen gulden per jaar, maar het budget heeft een open einde omdat Raas de toezegging heeft dat het bedrag kan worden verhoogd als zich mogelijkheden voordoen (dure) renners te contracteren die bij kunnen dragen aan de doelstelling om met name in Italië en Frankrijk aan de weg te timmeren. Dit jaar zal het daar nog niet van komen. De meeste toppers hebben al een contract, maar Raas' wens om tijdens de looptijd van het contract een klassementsrenner van allure aan te trekken is met de verbintenis met het Amerikaanse bedrijf dichterbij gekomen.

Voor het komende wielerseizoen gaat de Zeeuwse ploegleider uit van de huidige kern, al is het niet uitgesloten dat hij de ploeg iets zal inkrimpen. Hoewel nooit bekend is gemaakt welk bedrag Buckler jaarlijks in de ploeg stopte, zou de vijf miljoen wel eens ontroereikend kunnen blijken te zijn om alle renners van de huidige formatie te behouden. Bovendien heeft Raas tijdens de Ronde van Frankrijk duidelijk gemaakt kritiek op een aantal ploegleden te hebben. De eersten die zich voor volgend seizoen aan Raas bonden waren Jelle Nijdam en (voor drie seizoenen) nieuwkomer Erik Dekker, winnaar van de zilveren medaille op de olympische wegwedstrijd in Barcelona. Raas heeft een optie op alle andere renners van zijn equipe, waardoor hij degenen die al elders onderak hebben gevonden voor hetzelfde bedrag aan zijn team kan binden.